Свистушка по жизни. Часть 4

Жизнь продолжает закручивать гайки и ставит новые препоны. Избавиться от неожиданной соперницы – легко! Была врагом – станет верным помощником. У лучшей подруги непонятки в личной жизни? Подстегнем кандидата в мужья. Баронесса – неподходящая партия для наследного принца? Вспомним о заслугах перед Отечеством. Свекровь все равно недовольна и мечтает о твоей смерти? Отомстим непокорной мамочке. И не забываем о дворцовой жизни и ее изощренных интригах… Но что делать, если ты – уже не ты, а непонятный монстр, и любимый жених намерен убить тебя?
Издательство:
SelfPub
Год издания:
2019

Свистушка по жизни. Часть 4

Пролог

   – Как это индинеей принца? – мои глаза стали невероятно большими. Сейрег с точностью скопировал мою мимику, так что удивлены мы были оба.

   – Ее воспитывали так. Всегда говорили, что она будет женой наследника престола. – произнес Цезий.

   – Это с какой такой радости? – буркнула я.

   – А почему я не в курсе? – злился Сейрег.

   – Потому что тебе всегда было не до матримониальных дел. – пояснил маг. – Ты всегда к вопросу женитьбы как относился? – мой вампир скривился. – Вот–вот, о чем я и говорю – никогда этим не интересовался особо и не обозначал качества будущей спутницы жизни, не сужал круг возможных претенденток. А желающих надеть на себя корону сами знаете сколько. Потому вокруг и множество женщин вьется. Вились. – поправился Цезий, заметив мои сузившиеся от злости глаза. – Фаго, наблюдая за тобой с детства, внимательно следил за твоими пристрастиями, кого ты выбираешь, кого отталкиваешь. И он правильно понял, что легкодоступная вампирша тебя не привлечет. Потому он и отправил девочку подальше. И повод подвернулся очень удачно – ее родителей убили во время одного из мятежа. Все сложилось одно к одному. Девочке он сказал, что ей надо спрятаться, т.к. ей, как самой вероятной будущей королеве, грозит опасность – ведь неизвестно, по какой именно причине убили ее родителей. И монастырь – самое укромное и правильное место в таких случаях. В монастыре дал указания воспитать ее правильно – в пренебрежении к царскому величию – что не это самое главное, а достойная жизнь окружающих. Периодически он навещал девушку, проверял процесс воспитания. Когда вы начали общаться, – маг указал на нас пальцами, – Фаго заинтересовался, но не пристально – да и возможностей у него не было. Когда вы начали жить вместе, он занервничал, а когда узнал, что Полина – индинея, чуть не вырвал себе волосы от злости – многолетняя подготовка шла псу под хвост. Но опять–таки сделать на территории чужого королевства он ничего не мог – это могло спровоцировать новую межрасовую войну. А учитывая, что вы дружны с эльфами, гномами и орками, и они встанут на вашу сторону, конфликт такого масштаба грозил перерасти в большую войну, где вампиры будут явно в меньшинстве. С темными эльфами связи не было, да если бы вдруг была, они наверняка бы остались в стороне, а потом разговаривали с победителями. Фаго умный придворный и понимает, что вампиров бы стерли с лица земли, поэтому лишь ждет, надеясь, что Полину убьют однажды. Но этого не происходит, а она наоборот становится лишь сильнее и крепче стоит на ногах. И поэтому он решает закончить образование племянницы и привезти ее – возраст у нее вполне уже подходящий для придворной жизни. И она – правильная вампиресса. Он очень рассчитывает перетянуть королеву Тессу на свою сторону – ведь ни для кого не секрет, что королева, мягко говоря, не жалует Полину и не хочет, чтобы она стала будущей королевой Вампиреи. И Фаго думает сыграть на этом. Король, к его большому разочарованию, занимает пока нейтральную и выжидательную позицию, поэтому рассчитывать на него пока не приходится. А вот если заручиться поддержкой королевы, то она может и помочь в этом щекотливом вопросе.

   – Цезий, а откуда ты все это знаешь? – задал принц резонный вопрос.

   – Милый, я же не просто так Верховный маг. – как на маленького несмышленыша посмотрел он на вампира. – Тут кое–что помагичил, там похимичил – и вот, вся картина у меня как на ладони.

   – Вас не засекли? – обеспокоилась я.

   – Иначе я бы с вами не разговаривал. – просто ответил вампир.

   – Фаго захочет меня убить? – задала я животрепещущий вопрос.

   – Нет. – покачал Цезий головой. – Это очень неразумный ход, т.к. слишком уж подозрительный. Он будет действовать тонко, хитро, он якобы пустит все на самотек. Вот какая у меня подросла племянница, вся из себя правильная вампиресса, скромная, тихая, не распутная, и поцелуя не позволит, а вы, дорогие, сами смотрите, какая из двух более подходит.

   – И, по его мнению, разумеется, народ должен одобрить его протеже. – заключила я.

   – Разумеется. – чуть кивнул маг. Принц молчал и кусал губы, поэтому я продолжила расспросы.

   – А как быть с обрядом? Ведь магия наследника приняла меня. А чтобы стать индинеей, нужен обряд. Это обратимо?

   – Таких случаев еще не было, но теоретически, если один партнер передумал и хочет обручиться с другой девушкой, и обе девушки не против такой рокировки, то может и получиться. Ты ведь не станешь удерживать принца, если он захочет быть с другой? – Цезий посмотрел мне прямо в глаза.

   – Нет. – мой ответ был тверд, как скала.

   – Вот. И Фаго это знает. Ты не будешь противиться и удерживать принца, если он захочет расторгнуть эти узы, а Ниарана не маг вообще, т.е. никакого конфликта не будет, и магия принца просто поглотит ее потоки. А вкупе с официальным обручением, а лучше свадьбой, это будет нерушимо. Окроплено невинной кровью в брачную ночь, зачатие наследника…ну и все в таком духе, сами понимаете. – Цезий неопределенно махнул кистью.

   Я поджала губы и посмотрела на принца, попутно злясь, что все зацикливаются на девственности. Хоть восстанавливай ее. Хотя делу не поможет – магия это учует, и ничего не сработает. И хорошо, если не навредит.

   – А если мы поженимся срочно? – подал принц голос. Честно, его мысль меня и удивила и обрадовала – т.е. отрекаться от меня он и правда не собирается. Я перевела взгляд на мага и тоже приготовилась его слушать. Он одобрил мою заинтересованность – значит, наш разговор подействовал.

   – Очень плохая идея. Равно как и поспешно просто официально обручиться.

   – Почему? – сжал Сейрег кулаки.

   – Во–первых, это плохо скажется на общественном мнении – народ будет роптать и даже если они будут довольны поведением Полины, как будущей королевы, они все равно будут помнить, что женился ты на неподходящей женщине. Это недовольство, если правильно его подогреть, может привести ко внутреннему конфликту, и Полину убьют. И это абсолютно развяжет Фаго руки – во–первых главной конкурентки нет, во–вторых, место индинеи свободно, и на пустующее, уже подготовленное место очень удобно посадить новое зерно, которое расти будет еще лучше – как новая беременность после родов. – маг щелкнул пальцами, а я прыснула – неожиданное сравнение, особенно из уст мужчины. – И обручиться официально тоже не стоит – опять же народ будет недоволен – принц женится на непонятно ком – то ли человек, то ли вампир, без роду, без племени.

   – Могу сделать герцогиней. – выпалил Сейрег. Я закатила глаза – ну точно не видит дальше своего носа. Даже я поняла, что все это бред, который Фаго только на руку.

   – И народ будет считать, что ты протащил свою любовницу и будет недоволен. Тебе так хочется облегчить Фаго задачу?

   – Нет. – огрызнулся принц, поняв, что его ткнули носом в неприятную жижу. – Хочу решить проблему этой девицы.

   – Радикально тоже не советую. – опередил маг наши мысли. – Это не выход, а повод развязать Фаго руки – за свою племянницу он точно поднимет восстание – ведь ему нечего терять – детей своих у него нет.

   – Кстати почему? – поинтересовалась я.

   – Не может. Я сам делал заключение. У него единственная близкая родственница – Ниарана, и на нее он возлагает большие надежды. Так что соперник из него очень серьезный.

   Мы помолчали, думая каждый о своем.

   – Т.е. у нас один выход – доказывать всем, что мы – истинная пара? – заключил Сейрег.

   – Да. И что вам ничего не страшно. И никто не страшен. И что вы оба печетесь о благе Вампиреи. На территории государства вампиров.

   Я кивнула – то, что мне Цезий сказал и на что намекнул прямым текстом, я поняла и услышала. Оставалось только обсудить это с самим принцем. Но это – уже личное.

   – Это все на сегодня приятные новости или будут еще? – спросила я Цезия.

   – Пока все. – ровно ответил он.

   – В таком случае, мы пойдем, у нас еще там… – я мотнула головой куда–то за спину.

   – Да–да, куча дел. – понятливо закивал маг. – А мне обедать пора, а не то загрызу кого–нибудь с голодухи.

   – И повар опять будет честить Вас при короле… – усмехнулась я, и Цезий показал внушительные клыки.

   – Спасибо. – искренне поблагодарил Сейрег наставника, утаскивая меня прочь.

   – Не за что, мой мальчик. – улыбнулся он.

   Я взяла вампира за руку, и мы перенеслись к нам домой – в Академию.

   Я встала посреди комнаты, продумывая предстоящий разговор – никогда прежде я не обсуждала всерьез тему нашего общего будущего, а теперь придется. Сама по себе ситуация не разрулится, и пускать все на самотек не выйдет. Ждать тоже нельзя. Стало быть, надо серьезно подойти к вопросу отношений. Ненавижу такие разговоры, однако, никуда не деться.

   Я выдвинула два стула напротив друг друга и села на один из них.

   – Сядь, пожалуйста. – попросила я, и принц безропотно послушался, посмотрев на мое лицо. Я взяла его за руки и легонько сжала. – Я не буду спрашивать, что ты обо всем этом думаешь, не это главное. У меня другой вопрос – ты уверен в своем решении жениться на мне? Я это спрашиваю не из праздного женского любопытства потешить свое самолюбие. А потому, что сейчас настал момент, когда надо окончательно решать, идем ли мы дальше по этой жизни вместе или нет. Если ты действительно хочешь этого, то я буду с тобой и буду работать над своим имиджем, буду работать на благо твоей страны, нашего будущего королевства. Это большая ответственность. Очень большая, даже для меня, что бы ты ни думал. Я хочу быть уверена, что в какой–то момент ты не скажешь мне – ты не та, какой я тебя представлял себе, ты другая, а она красивее, моложе и лучше подходит на роль жены наследного принца, и вообще ей корона больше идет и клыки у нее с рождения. – я попыталась усмехнуться, но шутка не прошла – Сейрег оставался собранным, и я продолжила. – Я хочу быть уверена в тебе, потому что доверие для меня – это все. Я не потерплю предательства, не потерплю измены и мириться с этим не буду. Слова "так поступают все короли" или "зато у меня на голове корона" не для меня. Поэтому я повторяю свой вопрос – ты уверен, что я – это то, что ты искал эти годы? Или не искал, но хочешь на все оставшиеся годы?

   Всю дорогу принц молчал, слушая меня и не перебивая. Внешне он ничем не выразил негодования, разочарования или несогласия. Он так глубоко спрятал свои эмоции и мысли, что его облик более походил на маску, нежели живое лицо. Мы помолчали с минуту. Я напряженно ждала. Не знаю, чего мне стоила эта речь – внутри все тряслось. Я очень нервничала, потому что его ответ вполне мог быть и отрицательным. А мне не хотелось расставаться с этим субъектом – все–таки любила я его. И если сейчас его ответ будет отрицательным, то другого мужчину я к себе близко вряд ли допущу, настолько близко.

   Вампир опустил взгляд вниз на наши скрещенные пальцы. Он потеребил надетый на меня перстень и наконец отмер. Его взгляд впился в меня клещом, не отпуская.

   – Ты знаешь, я не искал тебя. Равно как и кого–то другого. Я просто жил жизнью наследника, с малых лет зная, что однажды мне придется выбрать себе спутницу жизни, достойную королеву. Ту, кто родит будущего наследника. Мы живем долго, и за это время жена не только должна родить, но она должна мне не наскучить, равно как и я ей. Мы не должны захотеть избавиться друг от друга – ведь это ведет к беспорядкам и общей дестабилизации. А еще она должна быть мне помощницей, потому что управлять государством – это не сварить суп. Это адский круглосуточный труд по решению совершенно разноплановых задач, и, передавая часть своих полномочий, я должен быть уверен в женщине, что она не предаст и не продаст. Это к вопросу о качествах будущей спутницы. Что касаемо нас, я не буду заверять тебя в пылкости и страсти – я это делал последние два года, и тебя это не убедило, так что смысл мне говорить о своих чувствах. Я спас тебе жизнь – ты сказала спасибо, я сделал тебя индинеей – ты наорала на меня, я предложил тебе руку и сердце – ты чуть не послала меня. А любые мои слова ты воспринимала как прелюдию к сексу. Мне сложно с тобой, это правда, ты и сама это знаешь. Мы утром очень серьезно повздорили, и я рад, что ты переживала. Ты расстроилась, что я с тобой расстался. И, слушая ваш разговор с Цезием, я в который раз убедился, что тебе нужен я как личность, а не я как принц. И именно это в тебе так привлекает меня. Что ты ценишь именно меня, а не то, что я могу тебе дать, имея титул наследника престола. А вкупе с твоей верностью своим идеалам, умению держать слово и общей жизнерадостностью – все это делает тебя поистине бесценным сокровищем, по крайней мере для меня. И я рад, что я им обладаю в полной мере. Пусть я и провел тот обряд под наплывом чувств, но это был мой осознанный выбор. Ты подходишь на место королевы как никто другой. И решать это мне, потому что я – будущий король. Ниарана может быть самой правильной вампирессой, но она – не ты, а я хочу видеть на престоле своего королевства именно тебя. Поэтому на твой вопрос я отвечу тебе – да, ты можешь мне доверять, да, я хочу быть с тобой всю жизнь, да, я не отступлю, и нет, я не скажу, что корона ей идет больше. Цвет крови – это твой цвет. И тот трон – он твой, и твое место рядом со мной, до самого конца, и я буду спасать тебя столько раз, пока все вокруг не поймут, что мне никто больше не нужен, только ты.

   Во время этой проникновенной встречи моя улыбка растекалась сметаной по всей площади лица, а слезы радости затопили глаза. Его слова задели далеко спрятанные струны моей души, потому как я поверила, что я могу доверять этому человеку, хоть он и не человек. Ибо если после таких слов доверие будет подорвано, то оно того не стоит вообще. Так, я приняла решение.

   – Значит, вместе? – спросила, подавая ему мизинец, как маленькие дети мирятся после ссоры.

   – Вместе. – тепло улыбнулся мой пока–не–официальный–но–все–равно–жених.

   – В таком случае поборемся за наше счастье и дадим отпор всем инакомыслящим.

   Я воспряла духом, готовая свернуть горы. Вампир же просто поцеловал меня, увлекая на пол, где больше места для маневра. Что могу сказать – заниматься любовью с женихом куда приятнее, чем просто с парнем…

Глава 1. О бедных фрейлинах замолвите слово

   Вечером мы с Сейрегом лежали на крыше под навесом и пили коктейли, любезно приготовленные Синой. Эта элементалька была всегда рада пообщаться и помочь по мелочи – в ее исполнении магия выглядела праздничным фейерверком. Мы с Сережкой любовались проплывающими над нами облаками, попутно обсуждая мое внедрение в вампирское общество.

   – Прежде всего я человек дела. – говорила я. – И доказывать свою нужность привыкла делом.

   – Согласен. Но и придворная жизнь у тебя должна быть. И куда более насыщенная, чем ты ведешь в Стевории. – не отвлекался от напитка Сейрег.

   – Твои предложения?

   – У тебя должны появиться фрейлины.

   – С какого перепугу?

   – Милая… – предупреждающе вздернул парень бровь.

   – Т.е. я хотела сказать, на каком основании у меня могут появиться фрейлины при дворе. – развела я руками.

   – На том основании, что ты – моя индинея. Тебе по штату полагаются дамы.

   – Много?

   – Не менее пяти.

   – А какова роль каждой?

   – Предполагается, что они тебя сопровождают на всяческого рода выездах, развлекают разговорами, выполняют поручения.

   – А в реальности?

   – В реальности они будут делать то, что ты им велишь, т.к. они – твои фрейлины.

   – Но только когда я в Вампирее?

   – Да. В Академию их не пустят.

   – Хорошо. – кивнула я. – Раз мне по штатному расписанию положено иметь фрейлин, я ими обзаведусь. В конце концов, в Авере у меня несколько секретарей. Так же будет и в Сафите. Кстати, мы никогда не гуляли по столице Вампиреи.

   – Потому что нам было не до того. – хмыкнул принц. – Да и потом, это тут я просто вампир. А там все знают меня в лицо – мой абрис на медных монетах изображен.

   – Правда? – удивилась я. – Не знала.

   – Откуда бы? – передернул он плечами. – Ты вообще не видела наших монет, хотя они в ходу, в том числе и в Стевории. На золотой изображен отец, на серебряной мать, а на медной я. Но я предпочитал местную валюту и менял в банке деньги на аналогичные, чтобы никто не бегал за мной. Сейчас, конечно же, благодаря твоей системе безнала их не так много, монет я имею ввиду. Но это не значит, что народ забыл меня. Различные флаги, стяги, которые развешивают по праздникам, наглядно отображают всю нашу семью. Так что незамеченным я не останусь.

   – А замаскироваться? – вздернула я бровь.

   – В юности я так и делал. – согласился парень. – А потом надоело, да и других дел поприбавилось, а потом вообще в Аверу перебрался.

   – Понятно. – кивнула я. – Не любишь ты свой город.

   Это открытие неприятно поразило меня. Но пытать я не стал. Мало ли у кого какие причины не любить город, где ты рожден…

   – И все–таки мне необходимо там побывать. Походить, посмотреть на жителей, увидеть чем они живут. А также и по другим местам проехаться.

   – Организуем. – легко пожал принц плечами.

   – Может, пусть у нас практика пройдет в вашем королевстве? – неожиданная идея посетила меня.

   – Под каким предлогом на этот раз? – фыркнул Сейрег.

   – Ну–у–у…– протянула я, – например, изучить какие–нибудь заброшенные шахты, которые у вампиров близлежащих поселений вызывают опасения – кто–то там кряхтит, сопит, воет и вообще могильным холодом оттуда веет. Вот каждому из нас найдется дело по способностям, а заодно высокопоставленные лица сопредельных стран посетят Вампирею с дружественным визитом.

   Сережка молчал, о чем–то напряженно размышляя, попутно помешивая коктельчик.

   – А знаешь, это идея. – протянул он. – Только лучше не старая каменоломня, а новая. Не так давно я узнал, что в одном из наших рудников нашли пласт непонятной породы. И кто как не гном, разберется с этим?

   – Вот и отличненько! – потерла я ладонями. – Дуй за направлением нам на практику, создавай госзаявку, и отправимся в путь–дорогу.

   – Сегодня? – удивился вампир.

   – А чего тянуть–то? – не поняла я. – И Элю поскорее спасем от мерзкой компании. – А то когда еще этот принц зачешется…

   – Ну хорошо. – с легкостью встал принц, не покачнувшись ни разу, хотя выпил он уже прилично алкоголя. – Я к ректору, а ты собирайся.

   Я кивнула головой и залпом допила свой коктейль.

   Пока Сережка был у ректора, я играла с Синой – пыталась достать ее струйкой воды, но разве за элементалем угонишься… Но вообще я очень радуюсь, когда с маленькими помощниками Академии можно повеселиться.

   Сережка появился на крыше с путевым листком и помахал им.

   – Ну вот, все готово, пошли за твоими друзьями.

   – Разве они только мои? – удивилась я.

   – Ты им куда больший друг, нежели я. – улыбнулся он уголками губ. – Давай, одевайся – и в путь.

   Я послушно переодела шорты на длинный сарафан, и мы перенеслись к гномам. Я решила начать с него в этом году, также как и в прошлом. В этот раз мой друг оказался не на плацу, а с инспекцией в штольне. Нас туда по соображениям безопасности не пустили, но отправили гонца. За это время мы выпили местной горилки с королевой и ее ближайшим окружением, обсудили свежие сплетни, разницу цен в городе и деревни, посетовали на нелегкую женскую долю…и к моменту, когда Диран вошел в зал, мы хором пели «Ой, мороз, мороз…».

   – Тетя, Вы опять за старое! – возмущался мой друг.

   – Ни в одном глазу! – свела королева взгляд к переносице.

   – Полина? – перевел он стрелки на меня.

   – А мы идем на север! – высказалась я, закрывая рукой рот, чтобы не издать неприличный звук.

   – Что так? – удивился бородач.

   – Практика у нас. Собирайся. – махнула я рукой. – Зайдем за Турипом, а потом и Элей.

   – Снова будем кого–нибудь воспитывать и учить уму–разуму? – погладил гном бороду в раздумии.

   – Нет. – подал вампир голос. – Мы едем исследовать пещеры Вампиреи. Официально. – похлопал он по стандартной сумке мага–походника.

   – Ух ты! – глаза Дирана зажглись азартом, и он моментально испарился из зала.

   Через пять минут мы перенеслись в степи. В этот день у орков не было никаких празднований, поэтому шаман с легкостью отпустил сына в путь–дорогу. Пока Турип собирался, мы пожелали друг другу ясных дней и богатой добычи. Вождь вскольз заметил, что теперь с кочевыми собратьями стало намного легче вести дела, хотя стычки не редки. Но уже и не так повальны, как было раньше. Я порадовалась развитию цивилизации, и, попрощавшись с сынами степей, мы перенеслись в Светлый Лес.

   Тут картина как будто не поменялась с того года. Все те же девушки, с теми же юношами, с теми же венками. Дежа вю. Внимательно приглядевшись, я не увидела Элю. Хотя мерзкий Меламииэль был тут, с жутким венком на голове. Кажется, прежде чем надеть его на себя, ему пришлось изрядно потрудиться, чтобы отвоевать его.

   – Всем детям Леса добрый день! – вежливо поздоровалась я.

   – Что привело вас в наши земли на этот раз? – сквозь зубы спросил пока–еще–элин–жених.

   – Все с тем же, уважаемый Меламииэль, все с тем же! – пропела я. – У нас практика!

   – Я не отпускаю принцессу Валирэль. – злорадно произнес эльф.

   – По какой причине? – вздернула я бровь.

   – Я – ее жених и распоряжаюсь ею.

   – Позвольте с Вами не согласиться, уважаемый. – холодно улыбнулась я. – Во–первых, Вы – всего лишь жених, стало быть не Вы старший мужчина. У Валирэль есть отец, долгих лет ему жизни. И он имеет куда больше прав. К тому же, даже если бы Вы были законным мужем, то распоряжаться принцессой не имеете права – ее социальный статус выше Вашего. И, думаю, будет не лишним Вам напомнить, что пока Эля числится студенткой, ректор Академии имеет над ней полное властвование.

   Глаза эльфа потемнели от злости. Он ненавидел, когда ему указывали, что это принцесса оказывала ему милость, а не он ей услугу.

   – И потому поступлю я, как велит закон Леса. – закончила я макать гада носом в его же дер…дерево.

   Я вежливо улыбнулась честной компании, и перенесла нас в тронный зал к королю. Его Величество сидел рядом с Ее Величеством, и они тихо говорили с Валирэль. Младшая принцесса сидела перед ними и, глядя в пол, что–то отвечала. Наше вторжение прервало тихое семейное воспитание. По истине, ловко вышло.

   – Прошу прощения! – присела я в подобающем реверансе. – Ваше Величество, у нас безотлагательное дело от Ректора Академии Стевории.

   И я вынула направление на практику и магией отправила его по воздуху в руки королю. Тот легко поймал лист и внимательно прочитал документ.

   – Помнится, год назад, когда Валирэль исчезла с наших земель, я не читал такого послания. – острый взгляд пронзил меня, и я снова присела в реверансе.

   – Вынуждена нижайше просить прощения за тот инцидент, но дело было безотлагательным – война могла начаться в любую секунду. В этот раз цель практики куда более мирная, но не менее значимая.

   – Не сомневаюсь, раз сам наследный принц Вампиреи подал соответствующее прошение. – перевел остроухий взгляд на вампира.

   – Вы безусловно правы, Ваше Величество. – сделал Сейрег легкий поклон. – Цель этой практики не только в изучении указанного, но также в укреплении дружественных связей между нашими государствами.

   – Светлой дороги! – пробасил Диран.

   – Ясного солнца! – ударил себя кулаком в грудь Турип.

   Король молча обводил взглядом всех нас, королева молчала, мы ждали. Неизвестно, на сколько бы еще затянулась эта пауза, если бы в зал не влетел Меламииэль.

   – Ваше Величество. – слегка кивнул он головой, поприветствовав короля как равного. – Я бы хотел выразить свое мнение… – начал он, но был перебит Ээлинелем.

   – Ваше мнение, лорд, в данный момент не имеет значения. Я отпускаю свою незамужнюю дочь на практику, как велит Ректор, которому она подчиняется все те годы, что учится в Его заведении.

   – Но как жених… – снова начал старикан…

   – Вы имеете право узнать, что увидите свою невесту еще не скоро. Практика, судя по этому документу, будет затяжной, а вслед за ней и учебный год начнется. А чтобы Вам не скучать, я даю Вам задание отправиться в Долину Засухи – сегодня мне принесли нерадостные вести из тех мест. Так что отправиться рекомендую уже сегодня – путь предстоит неблизкий.

   – Слушаюсь, Ваше Величество. – поскрежетав зубами, произнес эльф и низко поклонился.

   – От себя могу лишь добавить, что обещаю вернуть Вашу будущую жену, лорд, в целости и сохранности. – улыбнулась я уголками губ.

   Эльфы посмотрели на меня в изумлении. Эля потупила взор и скомкала ткань платья.

   – Обещаете? – изумился Меламииэль.

   – Клянусь! – подняла я одну руку вверх, а другую приложив к сердцу, чем еще больше изумила присутствующих.

   – Да осветит Праматерь ваш путь! – махнул король рукой, мы поклонились и исчезли из зала.

   Появились мы у принца в комнате в родовом замке. Народ с интересом рассматривал покои, принц же сел в кресло.

   – Почему сюда? – спросил он.

   – А у меня привязка либо к этому месту, либо к кухне. – пожала я плечами.

   – Можно было бы и меня попросить, я бы перенес нас в Главный Зал.

   – И представить нас в походном виде? – изумилась я.

   Мужчины недоуменно осмотрели свои прикиды. Я окрысилась.

   – Это вам нужно всего лишь две пары брюк, и те черные. А нам, женщинам, необходимо несколько туалетов, на разные случаи жизни. Да, Эля? – посмотрела я на подругу. Та, подумав, пожала лишь плечами и также села в кресло, откинув голову назад.

   – Так, я не поняла, – уперла я руки в боки, – кто мне говорил о правилах поведения при дворе? – накинулась я на вампира.

   – Такого я не говорил! – поднял он руки вверх. – Королевы не ведут себя как торговки на базаре, отчитывая покупателя за излишнюю скрупулёзность. – Мои глаза налились кровью, и Сейрег спешно добавил, – если только это не цены на оптовую поставку. – я сощурила глаза. – Милая, давай забудем об этом. – поспешно добавил вампир. – В конце концов, действительно нет никакой разницы, куда ты нас перенесла. Спасибо тебе за это. Может, так даже удобнее. К обеду выйдем все вместе, и это избавит всех от лишних расспросов.

   – И разносов. – добавила тихо эльфийка.

   – Кстати, об этом. – повернулась я к подруге. – Что тебе родители втирали?

   – Они пытались выяснить, действительно ли я хочу замуж за Меламииэля.

   – А ты что?

   – Я сказала, что мой долг выполнить обещание. А поскольку я ни словом не обмолвилась, что это, то они и предпочли согласиться на эту практику, чтобы потянуть время.

   – Ну и отлично! – обрадовалась я. – У нас практически три месяца свободы! Живем!

   – И будем жить еще лучше, если отправимся обедать. – высказался Сейрег. – Девочки, вы переодевайтесь, а мы будем вас ждать.

   И вампир поднялся на ноги и вышел из комнаты в соседнюю. Мы же с подружкой начали перетряхивать мой гардероб в поисках подходящих нарядов. Ведь я в том году только парочку выгуляла.

   К обеду мы спустились нашими боевыми группами. Сказать, что мы произвели фурор – ничего не сказать. Поражены были все. Абсолютно. Король с королевой, не ожидавшие такого шествия, чуть не стукнули челюстью об стол. Сейрег же был невозмутим, аки Каа после сытного обеда.

   – Ваши Величества, – склонил он голову в почтительном поклоне, – позвольте представить вам наших гостей. – С моей индинеей Полиной вы уже, безусловно знакомы. – он ласково посмотрел на меня, а я присела в красивом реверансе. – Также нас посетили визитом Ее Высочество младшая принцесса Светлого Леса Валирэль, Диран Леосот из клана воинов, а также Турип, младший шаман орков.

   – Мы рады приветствовать столь редких гостей. – отмер король и сделал знак слугам – те немедленно вынесли дополнительные стулья и подставили их к столу. – Прошу разделить с нами трапезу. Надеюсь, каждый из вас сможет найти подходящее блюдо на нашем столе. – теперь–то король перестал удивляться, почему неподалеку от него было несколько тарелок с разной травой, а также сильно прожаренным мясом.

   – Могу я узнать, что послужило поводом для столь неожиданного, но оттого не менее радостного визита? – поинтересовался Магнус, самолично протягивая Эле ее травку.

   – Мы направлены ректором на практику. – ответила принцесса.

   – И в чем же она заключается?

   – Боюсь, на этот вопрос, Ваше Величество, только руководитель нашей боевой четверки может ответить на этот вопрос. Я недостаточно компетентна в этих вопросах.

   – И кто же руководитель? – спросил он, переводя взгляд на орка и гнома.

   – Полина. – кратко ответила принцесса, кладя в рот какой–то стручок, тем самым показывая, что более она не может отвечать на вопросы.

   – Вот как… – задумчиво произнес король, разглядывая меня.

   – Я зайду к Вашему Величеству обсудить план нашей практики в ближайшие удобные для Вас часы. – коротко улыбнулась я.

   – Хм–м. – протянул он. – Странно, что еще сегодня утром я не слышал ни о какой практике студентов в наших краях.

   – Это был законный вызов. – сообщила я, и отец перевел взгляд на сына.

   – Интересно. – только и произнес он и продолжил трапезу. Слово взяла королева, не пожелавшая упускать возможность уколоть меня.

   – Ваше Высочество, – обратилась она к сыну, – возможно, Вы обратили внимание, что за нашим столом присутствуют новые лица?

   – Конечно, Ваше Величество, – пожал он плечами, – ведь я сам их пригласил.

   – Я имела ввиду совсем иных, ожидаемых гостей. – продолжила она изливаться патокой.

   Мы с Сейрегом продолжали невозмутимо поглощать пищу, а народ рядом попритих, ожидая дальнейших событий.

   – Герцог Фаго Даниэлян наконец представил ко двору свою красавицу племянницу Ниарану. Девушка долгое время воспитывалась в монастыре, мы уже пообщались, и я пришла к выводу, что это очень правильное место для воспитания подходящих девушек. – бросила она шпильку в мой адрес. Я осталась безучастна, даже не вздернув бровь.

   – Неужели? – равнодушно отозвался принц, даже не посмотрев на девушку. Хотя мы прекрасно видели, как малышка порозовела, спрятав глаза внизу где–то под столом.

   – Да. – кивнула Тесса. – И должна добавить, что юная герцогиня очень подходящая компания.

   – Я рад, матушка, что Вы нашли себе новую фрейлину. – отпил Сейрег крови, не забыв при этом долить мне из графина.

   – Ниарана не моя фрейлина, – поспешно заявила королева, – она моя гостья.

   – Т.е. она может стать фрейлиной Полины? – наклонил Сейрег голову и уже с интересом посмотрел на юную деву.

   Королева только открыла рот, чтобы возразить, однако Сейрег ее перебил.

   – Я не против. Пусть юная, правильно воспитанная девушка станет одной из фрейлин моей индинеи. Ведь кто–то же должен рассказывать о придворной жизни. Подсказывать, быть доверенным лицом. Не так ли?

   И он пристально посмотрел на девушку, отчего та стушевалась.

   – Боюсь, Ваше Высочество не совсем правильно поняли положение Ниараны. – подал герцог голос.

   – Поправьте меня? – усмехнулся принц.

   – Леди Ниарана – гостья Ее Величества, она не состоит на службе при дворе.

   – В таком случае, мне искренне жаль, что матушка столь мало времени проведет со своей новоиспеченной подругой – ведь гости дворца на длительное время не задерживаются, или я не прав? А подолгу тут бывают лишь те, кто служат короне. Отец, разве не Вы самолично год назад подписали тот Указ после памятных событий?

   – Безусловно. – отозвался тот, с хитринкой наблюдая за баталиями.

   – Так что же, дорогая, – высокомерно посмотрел принц на герцогиню, – что Вы скажете – согласны стать одной из фрейлин баронессы Полины Северосской?

   Все взгляды скрестились на девушке, отчего та покраснела аки мак.

   – Почту за честь. – отозвалась она, опустив глаза в пол.

   Глаза королевы метали молнии, а герцог был вне себя от злости – герцогиня, призванная стать королевой, должна прислуживать какой–то баронесске, да еще и сопредельного государства! Позор! Однако, отступать не годится. Правильный политик найдет выход даже из крайне невыгодной ситуации и сумеет обратить ее на свою пользу. Мы с Сейрегом воочию увидели, как мысль герцога повернулась – ведь теперь у него в непосредственной близости от меня есть собственное доверенное лицо! Это же подарок судьбы! Разве в обычной жизни я бы допустила до себя доносчика? А тут – протекция самого принца! Чтобы скрыть улыбку, герцог закопался в тарелку, однако даже с нашей стороны было видно, как блестят его глаза. Мы с Сережкой аккуратно хлопнулись ладонями под столом – гамбит удался.

   После обеда мажордом замка проводил моих друзей по отведенным им комнатам. Цезий замагичил двери, как Тавис это делал во дворце Аверы, и мои друзья принялись изучать обстановку. Мы же с Сейрегом и его боевыми друзьями расположились в нашей комнате – нам предстояло обсудить произошедшее.

   – Итак, – начал принц, – теперь Фаго уверен, что будет первым узнавать о шагах Полины и таким образом сможет не своими руками ей навредить. Наша задача подобрать остальных фрейлин таким образом, чтобы они не только если что, нейтрализовали девочку, но и извещали или о ложном, или о минимальном.

   – Иными словами, то, что требуется нам. – подытожила я.

   – И где вы будете искать таких девушек? – спросил Миллор.

   – Кажется, у каждого из вас есть незамужние сестры? Если не родные, то сводные или двоюродные. – чуть повернула я голову. – Если они не против и не испугаются кровной клятвы верности лично мне, то я буду только рада им.

   – Ты возьмешь всех семерых? – быстро посчитав родню, уточнил Айран.

   – Сейрег сказал, что мне положено минимум пять фрейлин. – пожала я плечами. – Плюс Ниарана и плюс какая–нибудь барышня от королевы.

   – Уверен, от такой шпионки мама не откажется! – хохотнул принц.

   – Вот. Девять вполне достаточно. Две на контрразведку, а те семь как раз и будут исполнять мои поручения в Вампирее – ведь большую часть времени я провожу в Авере, а тут смогу появляться полноценно только на выходные. Мне предстоит скорректировать работу там и выстроить ее тут. Как без помощников, которым я доверяю, обойтись? От случайного вреда с их стороны и намеренного с другой будет защищать клятва.

   – Когда им надлежит прибыть? – задал вопрос Риман.

   – Вчера. – ответила я, и Сейрег был согласен.

   – Я уже предвкушаю веселые денечки! – азартно потер руками Тирос.

   Жребием было выбрано двое ребят, которым надлежало отправиться за девушками. Мы с Сейрегом снабдили их дополнительными амулетами для перемещения, и те благополучно исчезли, договорившись между собой, кого они забирают. Аккурат в этот момент в комнату вошел гвардеец, известив, что Его Величество ждет нас в своем кабинете.

   До места назначения мы прошли в сопровождении боевых товарищей, но внутрь они не пошли, пристроившись рядом с гвардейцами охраны короля.

   Магнус был один, сидел за столом довольно расслаблено и ожидал нас. Предложив нам сесть, он сразу перешел к делу.

   – Итак, Сейрег, что за блажь пришла тебе в голову о практике?

   – Полине надо изучать нашу страну. – пожал он плечами. – А другим расам показывать, что мы не кровожадны и с нами можно и нужно дружить. И доверять. И через практику студентов это сделать лучше всего. Ведь они не прсто студенты, а не последние представители своих рас.

   – Хм. – поджал король губы. – И куда ты намерен отправить практикантов?

   – Официально – на Белую гору, а так – как пойдет – у нас все лето впереди.

   – Почему на Белую гору? – клыки вампира блеснули на свету.

   – А кто, кроме гнома, достоверно определит, что за руда там? И как ее лучше добывать и обрабатывать? Мы впервые видим такое и не знаем, с чем имеем дело. Маги ее изучили вдоль и поперек и разводят руками. А абы какого гнома звать не дело. Этому я доверяю. Он бытовик и знает куда больше всех нас вместе взятых.

   – И не станет воровать или обманывать? – вздернул король бровь.

   – Этот не станет. – с нажимом произнес Сейрег.

   – Ниже его достоинства. – поморщилась я.

   Нет, такие вопросы совершенно меня не удивляют и не оскорбляют, ибо, если новое действительно окажется ценным, то прогадать не хочется никому и быть облапошенным тоже. Бьет по престижу. Королю такое и вовсе недопустимо.

   – Хорошо. – принял Магнус решение. – Отправляйтесь. И чем скорее, тем лучше – у нас работа простаивает. Далее, что это за вольность с герцогиней?

   Сейрег лишь неопределенно пожал плечами и махнул рукой.

   – Ты же понимаешь, что подставляешь этим свою индинею? – махнул вампир на меня головой.

   – А может наоборот? – подала я голос. Король перевел на меня взгляд и внимательно рассмотрел мою довольно–таки расслабленную позу – длинное платье скрывало ноги и туфли, но прекрасно показывало, что сижу я, закинув одну ногу на другую, к тому же тонкая шпилька выглядывала из–под подола. Я прямо встретила взгляд будущего свекра и не стушевалась, не отвела взгляд. Вампир хмыкнул.

   – Будем считать, что я ничего этого не знаю.

   – Потом вместе посмеемся. – улыбнулась я уголком губ.

   – Главное, чтобы было это «потом». – поднял он палец.

   – А вот для этого сегодня же прибудут новые фрейлины. – отозвался принц.

   – А пока попросим королеву совета – пусть она порекомендует мне кого–нибудь со своей стороны.

   – И опять будет грызня? – обреченно полуспросил–полупростонал король. – Прошлогоднего происшествия мне вполне хватило.

   – Вот и проверим. – хитро улыбнулась я.

   – Попрошусь к вашему ректору на должность преподавателя по вампироведению. Хоть там буду жить спокойно.

   – В академии, где полно студентов–недоучек? – вздернула я бровь. – Это вряд ли. Хотя из боязни лишиться пару литров крови за опоздание, может и будут учить ваш предмет.

   – Ха–ха. – отозвался король. – Ладно, к завтрашнему утру у вас будет распоряжение о практике, приступайте. Держите лично меня в курсе о процессе.

   Мы поднялись с кресел.

   – Благодарю, отец. – склонил Сейрег голову, а я присела в легком реверансе.

   От короля мы отправились к королеве. Та сидела в гостевой комнате своих покоев в окружении фрейлин. Когда мы вошли, то Ее Величество как–то странно бойко подскочила к нам.

   – Сейрег, как хорошо, что ты пришел! – она подхватила сына под руку и повела вперед. Я прошествовала следом. – Леди Ниарана была столь любезна, что согласилась нам всем почитать вслух. Ты не представляешь, какое это удовольствие слышать новый юный голос подле себя!

   – И что же леди читает? – вежливо поинтересовался принц у герцогини.

   – Страдания Пресвятой Гарпиады. – ответила уже стоящая на ногах девушка, слегка присядая в реверансе.

   Я выпучила глаза и обвела взглядом всю сидящую толпу – и они такое слушают? Проповеди? Хотя чего еще можно ожидать от юной особы, воспитанной монахинями? Судя по обреченности в лицах, фрейлины были готовы удавиться от скуки, но правила приличия не позволяли плеваться ядом вслух. И вообще, какое интересное имя…

   – Вы что–то сказали, милочка? – повернулась королева в мою сторону.

   Ой, кажется последнюю фразу я произнесла вслух.

   – Всего лишь удивилась звучанию имени, Ваше Величество. – склонилась я в реверансе.

   – Наши вампирессы носят только благозвучные имена! – гордо вздернула королева голову. – Серйег, ты просто обязан это послушать! – насилу усадила королева вампира рядом с собой.

   Сейрег изобразил стул для меня, помог сесть, а затем и сам сел подле королевы. Переплетя наши пальцы. Чтобы каждая видела перстень. Свободной же рукой он махнул девушке.

   – Ну что же, милая, мы готовы, продолжайте.

   – Да, Ваше Высочество, – покраснела девушка, заняла свое место и вновь уставилась в книгу. – и тогда Гарпиада встала во весь свой рост, заслонила собой солнце…детей… – поправилась Ниарана, – и раскрыла рот, из которого показались кроваво–красные клыки. Посмотрела Пресвятая Гарпиада на солнце и произнесла: «Забирай мое семя…мою жизнь… – моментально поправилась герцогиня и залилась пунцовой краской стыда, – пусть лучше я покину этот грешный мир, но прорастет семя моих деяний и да вославят потомки мое имя!» И вонзила Святая клинок себе в грудь, и упала на пол…на землю, истекая кровью, и заплакали ее дети–сироты. Пол лиги воинов ушло с поля битвы, убоявшись гнева Святой. И возлюбили они ближнего, опасаясь новых смертей.

   Девушка закрыла книгу и несмело подняла глаза на королеву. Та, кажется, с облегчением вздохнула.

   – Как это… – покачала она головой, – даже слово подобрать не могу.

   – Любовь к ближнему поистине священна. – произнесла Ниарана. – Только милосердие и вознесение мольбы поможет нам.

   Я поджала губы, чтобы не ляпнуть чего лишнего в ответ.

   – Познавательно. – только и сказал Сейрег. – Однако я предпочитаю действовать. Матушка, собственно, я к тебе по делу пришел.

   – Слушаю тебя, сын мой. – покровительственно ответила Тесса.

   – Как ты знаешь, Полине, как моей индинее, положены фрейлины… – начал он.

   – Ах, конечно! – всплеснула королева руками. – Как я могла об этом забыть! Леди Ниарана всегда готова сопровождать твою лю…бимую. – чуть не ляпнула Тесса совсем иное слово. Я холодно улыбнулась.

   – О, нет, мама, ты неправильно меня поняла. – весело хмыкнул принц. – Я верю, что леди Ниарана прекрасна в качестве борца со скукой, однако в плане знатока придворной жизни нам нужна иная леди. И кто, как не ты, можешь посоветовать Полине леди, знающую толк в правилах королевской жизни.

   Тесса метнула на меня короткий злобный взгляд. Я даже не шелохнулась.

   – Я должна предоставить леди прямо сейчас? – огрызнулась королева.

   – Ну что Вы, матушка, – Сейрег встал сам и помог мне, – я не тороплю Вас с выбором. Думаю, до вечера Вы выберете из своего цветника подходящую розу, достойную моей возлюбленной.

   – Я соглашусь и на герберу. – пожала я плечами.

   – Какие еще будут пожелания? – злилась королева все больше.

   – Я всецело доверяю Вашему Величеству. – склонилась я в реверансе.

   И Сейрег вывел меня из покоев матери. Я чуть обернулась в коридоре – Ниарана не следовала за нами. На мой невысказанный вопрос Сейрег ответил, что та еще до конца не определилась с обязанностями, т.к. от меня прямых указаний нет, на должность фрейлины ее еще официально не утверждали, а королева пока не отпускала. Вот и мечется девушка.

   К нашему возвращению в комнате было большое столпотворение народа – все наши друзья весело болтали с прибывшими девушками. Когда нас заметили, то новоприбывшие выстроились в ряд и уставились на меня, ожидая каких–либо слов или действий. Я же их пока только разглядывала. Все были однозначно выше меня, хотя между собой они были кто выше, кто ниже, и волосы были разного цвета – от светло–русого до черного. Единственно относительно общее – красные глаза. И то, оттенки были разные. У самой светлой блондинки они были почти розовые, а у черноволосой красноватым был только отблеск.

   – Добрый день. – поздоровалась я.

   – Добрый день. – вежливо ответили они мне, приседая в реверансе. Я хотела их остановить, но потом вспомнила, что надо учиться заставлять себя держать дистанцию. Любое доверие и любая дружба имеет свои границы.

   – Пожалуйста, назовите себя. – попросила я.

   И девушки по очереди назвали себя и степень родства с юношами. У Римана была одна старшая сестра Виолина и младшая кузина Исиайя, у Тироса была родная младшая сестра Леония и сводная младшая – блондинка с розовыми глазами – Йесиния, у Айрана в родстве была лишь жгучая брюнетка Даитара, которая приходилась ему младшей сестрой, а у Миллора было две племянницы – дочери–близняшки старшего брата – Женея и Нерея.

   Я девушкам честно объяснила их задачи и предупредила об опасностях, а также зачем именно они мне нужны при дворе – защищать мою репутацию и поддерживать мой имидж в мое отсутствие. А также предупредила о предстоящей клятве верности. Но о ней девочки знали, и она их не страшила – они уже давно слышали обо мне и вот теперь были рады работать на меня. Ко двору они представлены были, но в состав фрейлин не вошли, т.к. королева, когда год назад набирала новых, обошла их стороной из–за обиды на сына, который участвовал в публичном унижении предыдущих, а, главное, высылке из замка лучшей подруги. Вампирессы обиделись, что их даже не пригласили на отбор, ибо каждая из них была достойной леди. Однако сейчас были даже рады такому исходу. Поэтому обряд был совершен быстро и без проволочек.

   К ужину они спустились сразу вслед за мной и Сейрегом и заняли за столом соответствующие места, подвинув других гостей двора. Правило этикета и «принадлежность» мне позволяла им с легкостью игнорировать просьбы дам королевы, хотя они и были выше рангом. Отговориться всегда можно было каким–нибудь поручением от меня: примерка платья, записка на кухню, организация встречи с Цезием, сбор букета или просто ягод – мало ли у меня капризов… Ниаране же было дано указание просто составлять компанию мне, дабы я не скучала, а заодно она могла бы изучить стиль моей жизни. Фрейлина, отданная Ее Величеством, графиня Эвилия, решила, что на правах королевской фрейлины может стать старшей, однако я быстро ее обломала, сказав, что в моем «Табели о рангах» такой должности не предусмотрено. И в назидание за высокомерие отправила ее поливать цветы в саду, что видны из нашего окна. Наблюдала я за ее потугами из окна, делая себе маникюр.

   Позже Сейрег пожелал всем дамам спокойной ночи и закрыл перед их носом дверь – на сегодня их рабочий день был закончен – мы ложились спать.

Глава 2. Новые вводные

   Фрейлина королевы за завтраком всем своим видом пыталась дать понять, насколько она неуважительно относится к нашему с Сейрегом совместному проживанию. Конечно, ничего нового она не узнала, но как фрейлина царской особы считала правильным наставлять на путь истинный. И не гнушалась шушукаться об этом за столом прямо во время завтрака. Ее подруги, фрейлины королевы, вели себя по–разному: кто–то активно поддерживал ее, кто–то отмалчивался, а кто–то пытался намекнуть, что это не ее дело. На такие контр–выступления фрейлина лишь еще больше начинала зудеть. В какой–то момент мне надоело это жужжание, и я начала не по–детски злиться. И вдруг на какой–то очередной фразе о распутстве нравов графиня до того сильно прокусила себе язык клыком, что кровь брызнула во все стороны. Леди от неожиданности закашлялась, однако язык не слезал с клыка самостоятельно, а продолжал насаживаться. У графини из глаз брызнули слезы. Соседки с визгом отскочили от нее и стола подальше, ибо завтрак уже был безнадежно испорчен. Королева в гневе уставилась на меня, король с интересом смотрел на мучающуюся леди, а вот Цезий воззрился на принца. А я присмотрелась к потокам магии – дело в том, что этот метод воспитания был не от меня.

   Мои друзья продолжали завтракать, как ни в чем не бывало, Сейрег же невозмутимо отложил в сторону приборы и сложил руки перед собой.

   – Если я услышу еще хоть одно дурное слово в адрес Полины, то этот счастливчик лишиться языка. Навсегда, раз он ему не нужен. Но по желанию смертника могу и голову оттяпать. Чтоб наверняка.

   – Сын! – возмутилась королева.

   – Матушка, вероятно, отцу вновь следует пересмотреть штат Ваших фрейлин, ежели они не уяснили, как надо вести себя в нашем обществе. Или конкретно этой леди Вы не объяснили, что можно говорить, а что нельзя? Могу я рассчитывать, что произошло досадное неразумение, и леди еще не до конца освоилась со своим новым статусом?

   Королева посмотрела на сидящих за столом и поняла, что она в меньшинстве – нас было девять магов, которые неуловимым движением пальцев могут сделать Праматерь знает что, и Цезий, который, будучи Наставником принца, если не встанет на его сторону, то сохранит вежливый нейтралитет, как и сам король. Двадцать пять юных леди–вампиресс, в задачи которых не входит курс самообороны, можно не считать, хотя новоприбывшие семь фрейлин явно займут сторону своей госпожи. И того получается, что восемнадцать обычных вампиров против девятерых магов и семи леди в виде довеска.

   Королеву совершенно не устраивала такая рокировка. Но стоны страдающей графини, которая так и не могла снять язык с клыка, а также брызги крови на скатерти вынудили Тессу отступить. Поджав губы, Ее Величество произнесла:

   – Разумеется, сын, это чистой воды неразумение. Я поговорю с графиней.

   – Вы уже поговорили, матушка, – холодно ответил принц, – теперь, когда леди Эвилия формально принадлежит Полине, она сама поговорит с ней.

   Встав из–за стола и подав мне руку, вампир двинулся к выходу. Мои фрейлины следовали за мной. Друзья, которым правила этикета не предписывало вставать из–за стола сразу как только король или наследник поест, спокойно доели и допили, и только затем встали. Мы их подождали у выхода и пропустили вперед. У самого порога Сейрег вновь повернулся ко всем присутствующим.

   – Полина – моя будущая жена. Настоятельно рекомендую к этому привыкнуть. Мы будем жить вместе до самого последнего вздоха.

   – Чьего именно, Ваше Высочество? – впервые за это утро открыл рот Фаго.

   – Моего, разумеется, герцог. – снисходительно ответил Сейрег. – Уверен, что еще одна попытка убить Полину привет к ее бессмертию. Ведь предыдущие две способствовали продлению ее жизни.

   И вот теперь мы окончательно вышли из дверей. В молчании мы дошли до коридора, где были расположены наши комнаты, а затем принц повернулся ко всем нам.

   – Сейчас мы отправляемся на практику в горы. Место называется Белая гора. Так что всем одеться соответственно. Встречаемся здесь же через пять минут и отправляемся. Фрейлины присели в реверансе, кавалерия коротко кивнула головой, и мы все скрылись за своими дверьми. Собственно, сборы состояли в одевании теплой одежды и взять стандартную походную сумку.

   Через означенные пять минут мы встретились и несколько удивились – все были одеты как и предполагалось, кроме Эвилии и Ниараны. Эти две барышни сменили светлые платья на темные и взяли зонтики.

   – А зачем зонт? – поинтересовалась я.

   – В горах бывает ветрено, миледи. – чуть присели Ниарана в реверансе.

   – Лучше бы каску взяла. – фыркнула я, и народ заулыбался.

   – В горы ходят в брюках и ботинках. – прояснил Сейрег ситуацию. – Потому что по камням и скалам в платьях не находишься.

   – Пасу пасения, Васе Высосество, – шепелявила Эвилия, – но то этофо моменса у нас ф каах фыли лис пикники. – она старалась быть высокомерной, но вынужденная дислалия делала ее ужасно смешной. Близняшки, не удержавшись, прыснули в кулачки и засмеялись между собой.

   – У вас нет брючных костюмов? – ненатурально изумился вампир. Девушки покачали головой. – В таком случае, как только мы вернемся, вы обзаведетесь ими. А теперь держитесь за руки – мы переносимся.

   Моментальный рывок – и мы уже на новом месте. Первое, что я ощутила – сильный ветер. Покрутившись вокруг себя, я обозрела окрестности. Горы, горы и еще раз горы. Я знала, что Вампирея находится в горах, и до уровня моря им далеко и далеко. И создавая для них автолеты, я учитывала это, а также потоки и скорости воздушных масс. Города, деревни, села в стране располагались на разных плато, которые были окружены скалами. И чтобы попасть из одного места в другое, зачастую прорывались ходы в горах. Процесс этот был трудоемкий и опасный – нередко случались обвалы, и вампиров засыпало. Они многие выживали засчет плотного костяка, острого слуха и собственной скорости – как только слышался подозрительный хруст в породе, все тут же спешно выметались. Каждый проход обязательно укреплялся магом – создавалась подушка–укрепление, что не позволяло произойти обрушению. Однако, несчастные случаи все равно случались. Так что мои автолеты стали настоящим спасением, хотя старые дороги не были заброшенными.

   Рудник, в который мы перенеслись, не просто так назывался Белая гора – он был на приличной высоте, и все пики были в снегу – и это в июне месяце. Достаточно широкий карьер, серпантином уходящий вниз. И на каждом уровне было по нескольку штолен, зияющих чернотой отверстия. Диран первым вышел вперед и, поглаживая бороду, важно смотрел на все.

   – Как вы определяете, где надо прокладывать путь? – спросил он у Сейрега.

   – Бытовики определяют количество породы и простукивают где лучше выходы копать. Маги укрепляют коридоры.

   – Хорошо. – кивнул Диран и направился к первому же проходу.

   Сейрег со своими ребятами пошел с ним, попутно рассказывая о чем–то своем, профессиональном. Я, не особо вслушиваясь, диву давалась, что он это знает. И интересно – когда он все это выясняет, если, по его словам, он только пару раз в неделю отправляется в Вампирею. Решив не заморачиваться этим вопросом, я начала изучать технику, что тут работала. Это – моя стихия.

   Внимательно рассматривая различные вагонетки, лебедки, некое подобие тракторов и буровых машин, я призадумалась – как мне их улучшить, чтобы облегчить труд. Лопата для сбора камней это, конечно, хорошо, но ведь можно же и эскалатор сделать…

   Сделав знак рукой Сережке, куда я отправилась, я пошла по серпантину вниз, внимательно рассматривая и присматриваясь к рабочему инвентарю. Эля шла рядом, легко переступая по камням, фрейлинам было чуть тяжелее, но они старались не отставать. Две горемычные шпионки тоже семенили где–то позади, но в своих туфлях постоянно поскальзывались. И если бы не следующий за ними Турип, ловящий их за вороты платьев, то сломанными ногами они бы не отделались. Я подходила к каждому рабочему инструменту, пробовала его в работе, спрашивала о достоинствах и недостатках и запоминала, запоминала и запоминала. Это только говорится, что абсолютная память позволяет, не напрягаясь, запоминать информацию. А ведь все равно приходится очень внимательно слушать и запоминать, причем запоминать правильно с первого раза – все знают, что переучиваться куда сложнее. Мои фрейлины тоже решили не отставать и наравне с другими пробовали инструменты в действии, одалживая их у работников, что очень смущало последних. Эля подлечивала больных, Ниарана читала молитвы, сложив руки под подбородком, и только Эвилия была не при деле. Она злилась на все подряд, копила всю злобу, т.к. боялась еще раз проткнуть себе язык, и от того, что злоба выхода не имела, а копилась и перемалывалась в собственном соку, она себя еще больше накручивала. Я видела это, однако у меня были более важные дела, чем вести душеспасительные беседы. К тому же сейчас еще не настало для этого время. Поэтому я целиком была сосредоточена на машинах и механизмах, слушая работников. Я в уме уже составляла расчеты и чертила эскизы, собираясь по возвращении сразу засесть за лабораторные столы.

   Когда мы закончили осмотр, Сейрег с Дираном уже обсудили все насущное и ждали нас. С ними обнаружился еще один вампир – он был нашим провожатым.

   – Мы работали как обычно, – говорил он, ведя нас по проходу, – просматривали стены, откалывали породу, когда вдруг один из рабочих заметил какие–то черные вкрапления, которые постепенно становились все больше, обширнее, а потом уже и вовсе потекли рекой в стене, если так можно выразиться. Мы сразу же обратились к нашему магу, он провел какие–то замеры, но ничего не обнаружил – не магического происхождения оно. Попытались отколоть, а оно затягивает, вязкое. Попробовали вытянуть, но не тянется. И пахнет странно.

   – Поджигать не пробовали? – спросила я. Вампир повернулся ко мне и посмотрел, как на сумасшедшую.

   – Нет, конечно. Это же шахта – вдруг обвал.

   – Я спросила на всякий случай. – подняла я руки вверх.

   – Полина, у тебя есть идея? – осведомился принц. Я лишь пожала плечами – не хочу разбрасываться мыслями.

   Мы еще прошли вперед, когда мужчина показал нам эту линию. Благодаря магическим светильникам в штольне было светло, но на темном фоне черный ручеек все же терялся. Я подошла ближе и начала его рассматривать и изучать. Местный маг определил правильно – эманаций тут нет, только природное явление. Снаружи подобранная мною какая–то веточка довольно–таки легко вошла внутрь. Обратно она вышла почерневшая, как смоль. Я вздернула бровь. Прикоснувшись пальцами к этому нечто, я соскоблила часть и покатала. Вязкое, восковое. И пахло оно нерезко. Отдавало не то воском, не то маслом.

   – Хм. – я выгнула бровь в удивлении.

   – Полина? – обратил Сейрег на себя мое внимание.

   – Ты знаешь, – медленно начала я, – я бы сказала, что это нефть, хотя живьем никогда не видела ее. Да и у нас она чаще в виде жидкости, хотя и бывают вариации. – я потерла переносицу, соображая, как лучше ее добывать и отделять от другой добычи.

   – Что это? – спросил вампир–проводник, но я не стала повторяться. А говорить, что называется нефть черным золотом, я не стала – еще драться начнут.

   – Мне нужно некоторое количество для анализа. – вынесла я вердикт.

   Вампир обещал наковырять мне этой субстанции, я сказала, что подожду и без нее не уйду. В замке же я отпустила фрейлин по своим делам, а сама перенеслась в Академию, где провела структурный анализ. И таки да, это было подобие нашей нефти. Для Вампиреи это открывало новый коридор экспорта, удешевляло товары, а моему производству намного упрощало задачу получения пластмассы. Да, теперь энергозатраты магов будут ниже на единицу продукции, зато возрастут объемы. И драгоценный лес можно не трогать, зато нарастить товарооборот с вампирами. Руану не понравится увеличение доли экспорта, но если грамотно рассказать об экологии, то может и прокатить. Сейрегу о своих размышлениях я пока не стала рассказывать – в конце концов, прежде всего, я являюсь подданной Стевории и только потом его нареченной. Вот договорюсь с королем и Советником, тогда можно будет и с принцем поговорить.

   Засыпала я ночью, продумывая свое выступление об экологии леса, а также место добычи нефти в экосистеме производства пластмассы.

Глава 3. Бизнес по–вампирски

   Два полноценных дня у нас ушло на то, что выкопать необходимое количество нефтеподобного вещества, чтобы я могла экспериментировать. И еще день на то, чтобы удостовериться, что добыча будет рентабельна. Белая гора вполне могла быть переименована в Золотую. Еще несколько дней у меня ушло на просчет и составление графиков, диаграмм, красивых слоганов и ярких картинок, чтобы убедить короля, что лучше закупать пластмассу в Вампирее, а не производить на своей территории.

   Когда я попросила об аудиенции, то сразу предупредила, что поначалу Министр экономики не обрадуется моей идее, но я буду убедительна. Представляла я свой доклад перед целой комиссией – Руан, Дитер, Тавис и Валиар. Я наглядно объясняла, почему лучше оставить в покое деревья Стевории и не экспроприировать их смолу – иначе это закончится их вымиранием, что, в свою очередь приведет к истощению земли, уничтожению экосистемы, сокращению животных и т.д. и т.п. Да и экономически такие магозатраты невыгодны – слишком ограничен круг лиц, способных на такое волшебство. А вот если их отправить в Вампирею, чтобы они контролировали тамошний процесс, это выгоднее, в т.ч. в плане внешнеполитических задач. И тамошней экологии это наносит куда меньший вред – ибо горы. Да, по началу, мы потеряем в деньгах, зато выиграем в общих отношениях, а позже это будет приносить доход.

   Когда я закончила, мужчины еще думали некоторое время, а потом посыпались разные вопросы для выяснения большего количества подробностей. Когда все уже охрипли от споров и обсуждений, то дискуссия прервалась сама собой. Я тезисно подвела итог и даже на шпильку Советника, что я стараюсь для будущего мужа, ответила, что мне все равно пришлось бы там что–то делать общественно–полезное, так почему бы не это, когда оно само идет в руки. Руан был согласен с моим предложением, а вот Валиар хотел меньшей цены. Ну, это было ожидаемо – экономика должна быть экономной. Я оставила человеку, пардон, полуэльфу, экономические расчеты, и с ними на руках он должен будет обсуждать цены с Магнусом и Пируаном после того, как они узнают о моей идее. Руану понравилось, что он первый, к кому я пришла с этим, и это прибавило мне очков к карме.

   К Магнусу на аудиенцию я напросилась через Сейрега. Он должен был попросить отца выслушать мои предложения и соображения по поводу нового ископаемого, а также кое–чего параллельного. Король охотно назначил встречу на ближайший свободный день. На этой встрече присутствовали он, Сейрег, герцог Даниэлян, маг Цезий и министр Пируан. Конечно, наличию герцога я была не рада, ведь он мой противник, но что делать.

   – Итак, госпожа баронесса, – начал король, – что Вы можете сказать по итогам Ваших исследований? Мне доложили, что Вы основательно подошли к вопросу.

   – Безусловно, Ваше Величество. – чуть склонила я голову. – Эта субстанция безусловно очень полезна и принесет немалый доход государству, если начать ее разрабатывать. Она абсолютно немагическая, а потому работать с ней будет удобно любому вампиру.

   – Вы полагаете?

   – Безусловно. – кивнула я. – При наличии необходимого оборудования. Ведь для начала нужно извлечь ее из руды.

   – Разве это целесообразно? – хмыкнул Фаго недоверчиво. – Мне говорили, что это маловероятно – вязкость не позволяет.

   – Вязкость не позволяет там работать кирками и прочими кувалдами. – заметила я. – Но поскольку техника, которой оперируют шахтеры, безнадежно устаревшая и неповоротливая, и труд на ней просто адский, то и пустить в массовое производство еще один инструмент в добавок к усовершенствованным старым не представляется проблемой.

   – Организовывать что–то грандиозное ради какого–то нового ископаемого с сомнительной выгодой… – скривил Советник губы.

   – И потому Вы до сих пор пишите пером на хрупком пергаменте, да? – выразительно я посмотрела на ручку в его руках.

   – Это совсем другое. – огрызнулся он.

   – Разве? – насмешливо вздернула я бровь. – Любое великое начинается с малого. Ваше Величество, – перевела я взгляд на короля, – у меня есть ряд предложений по увеличению производственной мощи страны, что несомненно приведет к росту доходов.

   – И что же это? – ровно спросил он.

   – Как я уже ранее отметила, техника для добычи руды очень неподходящая. Да, я пока видела только одно место добычи. И я планирую посетить остальные шахты, но не думаю, что там что–то кардинально другое. Мой боевой товарищ Диран сказал, что эту технику гномы поставляют. Но она явно не подходит вампирам, поскольку они выше и не такие кряжистые. И никто никогда не пытался изменить инструменты, переделать их. Да и сила вампиров такова, что у них инструмент часто ломается. Поэтому было бы разумно основать собственное производство не только подходящей для вампиров техники, но и современной, которая облегчит труд.

   – У Вас есть предложения, госпожа баронесса? – осведомился министр.

   – И даже экономическое обоснование, господин министр. – вежливо улыбнулась я и пустила по воздуху подготовленные материалы.

   – У вас только две копии? – вздернул бровь Советник.

   – Одна. – мило ответила я. Оригинал у Его Величества.

   – Видимо, нас с Цезием Вы не считаете заинтересованными в данном проекте? – злился герцог.

   – Ну что Вы, герцог, – щебетала я, – просто я не рассчитывала на вас. Вы же больше по внутренне–политическим вопросам работаете. Внутри двора, так сказать. – моя улыбка была почти джокеровской. Цезий поджал губы, чтобы не рассмеяться, у короля тоже уголки губ дрожали. Но продолжить пикировку нам не дали.

   – Госпожа баронесса, – обратился ко мне король, – мы внимательно все изучим и сообщим о своем решении.

   – Благодарю Вас, Ваше Величество. – я склонила голову и поднялась из кресла. Сейрег помог мне и проводил до двери, за которой меня ждали фрейлины.

   – Чем займемся, госпожа баронесса? – спросила Виолина.

   – Давайте погуляем по саду, поиграем. – пожала я плечами. В ближайшие полчаса точно делать было совершенно нечего.

   Поиграть я решила в бадминтон. Но не просто так, а в компании. Создав каждой из нас по ракетке, я выпустила в воздух семь воланчиков. Мы стояли по кругу – так удобнее было отбивать подачу. Разумеется, малоподготовленная Ниарана и высокомерная Эвилия тут же выбыли по собственному желанию и просто стояли и смотрели, как мы резвимся. А нам действительно было весело – ведь иногда приходилось отбивать не один, а сразу несколько воланчиков или подряд. Поэтому хохот и визги сопровождали нашу игру. И хотя присоединиться к нам никто не проявил желания, все обитатели замка подозрительно часто стали проходить мимо нас и засматриваться. Что ж, я не против ввести в обиход эту чудную игру.

   По окончании я подарила инвентарь местному завхозу и отправилась к нам с Серйегом в комнату. Пока он не освободился, я раздумывала над планом местности той шахты на предмет постройки нового склада для новой добычи. Я не сомневалась, что король санкционирует новое направление, но надо будет найти место для хранения, обработки и переработки. А для этого мне нужна карта того района. Я черканула Сережке сообщение, но он ответил, что освободится нескоро. Поэтому, собрав своих фрейлин, я перенесла нас на местность. Найдя главного разработчика, я предметно с ним поговорила. И он–таки выдал мне карту местности. Исходя из рисунка, стало ясно, что с другой стороны гряды есть небольшое плато, но оно маленькое и неудобное. А вот большое в несколько гектар в другую сторону, но путь туда составляет несколько километров. Я посмотрела в ту сторону и поняла, что облететь их по верху не удастся – слишком часто пики гор стоят, и те с наветренной стороны. Т.е. сопротивление воздуха будет велико. Проще внутри порода вырыть глубокий тоннель, и по нему доставлять груз. Тем более, что от маленького плато до большого не так уж и далеко. И вот если на большом плато образовать городок и производство, а на маленьком склад и соединить это все с общей сетью магистралей, то будет просто замечательно.

   Сделав себе копию карты, я перенеслась на местность. Маленькая действительно была небольшой, по сравнению с обычными местностями, на которых живут вампиры. А если сравнить с земными мерками, то небольшой торговый центр вполне впишется. Для склада этой территории вполне достаточно. А вот по карте тоннелей выходило, что дорога, которая соединила бы это место с разработкой, всего одна, потому как скалы прерываются ущельем. Водя пальцем по дорогам, я рисовала возможные развязки, чтобы избежать единственной дороги жизни.

   Посетив большое плато, я лишь уверилась, что именно оно мне и нужно. Только его обязательно надо соединить с другими городами для налаженного сообщения, иначе совсем уединенное место. А так, тихо, не дует, достаточно ровная поверхность – самое то.

   Когда я вернулась в замок, Сейрег уже ждал меня. Я обрисовала ему ситуацию и как я вижу ее. Вампир внимательно меня слушал и кивал головой, а затем открыл мне на стене за фальш–панелью физическую карту Вампиреи, где были обозначены все плато.

   – Когда ты успел озадачиться картографией? – удивилась я.

   – Когда заказал первые автолеты. – хмыкнул он. – Мне понравилась твоя идея, когда ты фотографировала баронство, и я сделал то же самое. Так что теперь мы знаем все о горной системе нашего королевства. Исследователи летали, изучали, фотографировали и присылали нам данные. Мы с Цезием работали над чарами. Все плато у нас систематизированы по цветам – желтые абсолютно пригодные и безопасные для жизни, оранжевые – в меру опасные по разным причинам, красные – опасные и черные – смертельно опасные – там регулярно случаются обвалы, сход лавин или просто очень сильные ветра, которые в буквальном смысле сносят с ног. Синим обозначены ненаселенные плато. Если нажать на каждое, то откроется справка с описанием и фотографиями. Эти чары я взял из твоей последней курсовой. Очень удобная вещь.

   – Сей, ты гений! – изошлась я слюной. – Надеюсь, ты ни с кем не делился таким сокровищем?

   – Только с отцом – он же выделял деньги на автолеты.

   – Ну, с отцом можно. – улыбнулась я. – А что за зеленая обводка? – указала я пальцем в один из кружочков.

   – Это означает, что эти города соединены друг с другом дорогами, канализацией и магопотоками.

   – Много. – заключила я, внимательно рассматривая карту. – С момента как ты внедрила эту систему в Академии, мы начали работы в Вампирее. Это затратно, конечно, но окупает себя. Ведь теперь намного проще стало расселять перенаселенные плато – вампиры охотно идут осваивать новую местность, зная, что они не останутся одни в беде, случись что. Мы же им еще и подъемные даем.

   Я покивала головой – освоение целины я помнила по учебникам и фильмам.

   – Отец дает добро на добычу нефти? – поинтересовалась я.

   – Да, конечно. – отмахнулся принц. – Но надо будет ему рассказать про отладку системы.

   – Это не проблема. Скажи, а те полувампиры, которых ты созываешь от моего имени, они куда стекаются?

   – Они получают координаты погранзаставы со Стеворией, где их перенаправляют в Аверу.

   – Угу. Только теперь надо их направлять в другое место.

   – Думаешь ими заселить новое плато?

   – Это правильно. Конечно, я им и в Стевории найду применение, но, думаю, им проще и удобнее будет жить в своем государстве.

   – Хорошо. – согласился принц. – Это правильное решение. – он улыбнулся мне и что–то застрочил в телефоне. – Пойдем к отцу?

   – Пойдем. – пожала я плечами и выдвинулась за Сейрегом. – Только прежде зайдем к Цезию.

   Магнус не удивился, увидев меня вновь. Зато его брови встретились с волосами, когда он увидел Цезия.

   – Госпожа баронесса, с чем на этот раз Вы пожаловали?

   – Ваше Величество, – начала я, – Вы так говорите, как будто я у вас тут поселилась в кабинете и жалуюсь на что–то или кого–то. – метнула я короткий взгляд на Советника.

   – Надеюсь, что до этого не дойдет. – ответил он.

   – Могу Вас заверить в этом. – мило улыбнулась я. – Когда меня кто–то категорически не устраивает, он в срочном порядке умирает. Или перевоспитывается, если жизнь дорога.

   – Да? – уже удивился вампир.

   – Если Его Величество Руан будет не против, он обсудит с Вами тему моей персоны после переговоров о поставке пластмассы.

   – А у нас будут такие переговоры? – уже искренне удивился король. Но я лишь склонила голову к плечу.

   – Я пришла, чтобы обсудить с Вами местность, где хорошо бы перерабатывать нефть.

   – Прошу. – откинулся король на стуле и сложил руки на груди.

   Я взмахнула рукой, и перед вампирами заиграла разными красками карта округа, где производится добыча. Ох как я люблю эту показушную иллюзию!

   – Как вы все видете, нефть добывается в этой местности. – обвела я желтым круг. – Залежи приличные, так что затраты окупятся. На этом плато достаточно места только для добычи и обработки руды, так что нужно искать другое место. И оно вот здесь и здесь. – я нарисовала ярко–голубые точки. – Для автолетов здесь по верху очень неудобный воздушный поток, зато высота гор вполне позволяет прорубить внутри породы высокий тоннель, по которому бы летали погрузчики. На маленьком целесообразно сделать склад – места для него достаточно, и оно удалено от других равнин, что важно, т.к. нефть достаточно легко воспламеняется. Конечно же, стены будут жаропрочными и противоспламеняемы, но эта мера безопасности далеко не лишняя. Далее. На другом большом плато я рекомендую создать завод по обработке и переработке нефти. Различные цеха, офисы, где работать будут живущие там вампиры. Сейчас плато необитаемо, но его возможно соединить с другими городами, – я провела оранжевые линии, – и у нас образуется приличное поселение и откроется новый сектор производства.

   – И опять затраты. – сморщился Магнус.

   – Во–первых, большая часть затрат ляжет на мои плечи – ведь это маги, на меня работающие, будут этим заниматься. Строительство комплексов и домов я обеспечу, а вот подсоединение к общей сети и оборудование – действительно на вас. Затраты на магическую составляющую я обсудила с Цезием. – я взглянула на мага, и тот заговорил.

   – Я посчитал, Ваше Величество, и получилось, что все это нам обойдется в сравнительно небольшую сумму – все равно что подсоединить три больших города.

   – Три! – высказался Фаго. – А вы говорите о двух небольших, даже о полутора, и те с неясными перспективами.

   – Перспективы более чем ясные, господин герцог, – перевела я взгляд, – и господин Министр мог бы это подтвердить, если бы находился среди нас. У него есть все экономические выкладки по данному проекту.

   – Да, по бумагам дело очень выгодное. – вставил король слово.

   – И на деле тоже. – твердо ответила я. – Иначе бы я не стала в этом мире тем, кем я являюсь.

   – И кем же? – фыркнул герцог.

   – Состоятельной дамой. Я самая состоятельная незамужняя женщина Стевории. И это за те два года, что я тут живу.

   Это Советник вынужден был проглотить. С такими фактами не поспоришь.

   – А как Вы собираетесь вкладываться? На каком основании? Благотворительность? – не унимался он.

   – Ну что Вы. – холодно улыбнулась я. – О благотворительности и речи быть не может. Это только бизнес. Это производство будет приносить мне доход, и немалый.

   – Гражданин другой страны не имеет права открывать свое дело на нашей территории. – мстительно сказал Фаго.

   – Если только у него нет двух и более поручителей. – вернула я подколку.

   – И кто же Ваши? – взъерепенился Советник.

   – Вы и в самом деле нуждаетесь в представлении присутствующих здесь персон? – усмехнулась я.

   Герцог посмотрел на принца и Цезия.

   – Но господин маг не может быть поручителем – он всего лишь барон.

   – А вот и нет. – впервые за эту встречу подал Сейрег голос. – Я вчера присвоил Верховному магу титул графа. Он давно заслужил его.

   – За какие услуги, позвольте спросить? – огрызался герцог, хотя понимал, что уже проиграл этот бой.

   – За особые заслуги перед Отечеством. – снисходительно объявил Сейрег. – Как член королевской семьи, имеющий официальное право принимать участие в решении государственных вопросов, я имею право как присуждать, так и отнимать титулы, не так ли, отец? – принц посмотрел на короля. Тот с интересом взирал на общую пикировку.

   – Конечно, сын. – только и ответил он.

   – Допустим. – не сдавался Советник. – Но местность – глушь, туда просто так, в не самые ласковые условия существования, вампиры не захотят переехать. Да еще и осваивать местность.

   – Вампиры, может, и не захотят. – согласилась я. – А вот полувампиры будут только рады. Я считаю, что расточительно разбрасываться гражданами своей страны, обрекая их на жалкое существование и вымирание.

   – Это был их выбор. – перебил меня герцог.

   – Конечно. – согласилась я. – Но это не значит, что мы должны бросить их и не заботиться. Забота о гражданах лежит на плечах государства. Это наша обязанность. Уверяю вас, они с удовольствием останутся в родной стране, где куда проще поддерживать связь со своими кланами, нежели из–за границы.

   – И они согласятся? – спросил король. Вопрос потери населения его волновал.

   – Они уже стекаются, Ваше Величество. – присела я в коротком реверансе.

   Король куда более внимательным взором посмотрел на карту, а затем углубился в свои мысли, постукивая пальцами рук друг о друга.

   – Хорошо. – сказал он через несколько минут. – Госпожа баронесса, у Вас есть мое разрешение на открытие производства на территории Стевории. Жду от Вас официальных бумаг.

   – Благодарю Вас, Ваше Величество. – вновь присела я. – Вы не прогадаете.

   Магнус лишь намекнул головой на кивок и встал со стула. Фаго последовал за ним, злой как черт. Хотя на лице была маска холодного равнодушия. Когда они вышли, я подошла к Сейрегу и Цезию. Мы хлопнулись ладонями, и я глубоко вздохнула. Начало положено, а там уже посмотрим.

Глава 4. Новые знакомые и старые обязанности

   Уже по обкатанной схеме я в течение пары недель развернула сети своего бизнеса в Вампирее. Цезий мне пригнал магов, которые подписали магический контракт, и начали работать кто где. Пока я ими занималась, показывала макеты, рисовала схемы и вычерчивала потоки, мои фрейлины должны были заняться полувампирами. Это было их первое самостоятельное официальное задание. Они должны были встретить их в условленном месте, все рассказать и заключить контракт. Магическую печать я им дала. Точнее, ей – Виолине. Она была самая старшая из верных мне фрейлин. Хотя по возрасту, несомненно, это была Эвилия. Но ей я не доверяла. Ниарана бледной мышкой ходила за всеми, благословляя всех подряд и рассказывая, что Праматерь мислостива.

   В разгар моей стройки мне позвонила Виолина.

   – Полина, тут никого нет. – сказала мне она.

   – Что? – удивилась я так, что даже оторвалась от разговора с магом о силовых линиях.

   – Мы пришли, а тут никого нет. Мы их искали по комнатам, прождали около часа, но никто не пришел.

   – Но они тут были. – послышался голос какой–то близняшки. – Я игрушку нашла. Видимо, закатилась, пока малыш играл.

   – Сейчас буду. – коротко ответила я. – Мы прервемся ненадолго? – уточнила я у прораба.

   – Безусловно, госпожа баронесса. – поклонился он. – Мы пока будем работать в той части, о которой уже договорились.

   – Спасибо. – я кивнула и перенеслась к фрейлинам.

   Те уже сидели в одной комнате. Когда я появилась, они встали и слегка присели. Я их жестом отпустила и оглядела помещение. Комната как комната – никакая. Отельный тип – шкаф, кровати, стулья. За дверью санузел. И таких комнат было четыре.

   – Я предупреждала, что эта затея провалится. – ворчала Эвилия.

   – Вы хотите сказать, что сами их и отговорили? – холодно спросила я.

   – Я? – чуть не задохнулась от гнева женщина. – Да как Вам такое в голову пришло! Я бы не стала так поступать!

   – Мараться лень? – насмешливо выгнула я бровь.

   – Это выше моего достоинства. – вздернула она подбородок.

   Я ничего не стала отвечать на эту сентенцию, а просто протянула руку за игрушкой, которую Женея крутила в руках. Девушка передала мне машинку, и я настроилась на потоки. Мальчик очень любил эту игрушку, все время ходил с ней, спал. Она очень дорога ему. Всматриваясь в потоки и узлы, я поняла, что мама купила ее недавно в качестве подарка на день рождения. Линия связи дрожала – мальчик плакал и хотел обратно игрушку. Внимательно прислушавшись к потокам, я поняла, что вскоре эта семья вернется. А стало быть, нужно подождать. И мы узнаем, почему вдруг они ушли. И другие тоже.

   Через полчаса где–то послушалось, как хлопнула дверь, а там уже и рев ребенка, который говорил, что не уйдет без игрушки ни за что. Что ж, сейчас я обрадую пацана. Когда вампиры вошли в комнату, они опешили, увидев нас. И даже испугались.

   – Добрый день. – приветствовала я их. – Позвольте представиться. Полина, баронесса Северосская. Могу я узнать ваши имена?

   – Моя машинка! – взревел парень, увидев игрушку в моих руках. Однако я ее и не думала возвращать. Мама крепко держала парня, не выпуская его из рук. Хотя его плач и рвал мое сердце. Но я продолжала ждать.

   – Меня зовут Мич. – вышел вперед мужчина. – Моя жена Ани и сын Элит.

   – Приятно познакомиться. – кивнула я. – Вы не объясните мне, почему ушли, хотя явно ждали меня.

   – К нам пришли и сказали, что Вы передумали и не ждете нас. Он показал нам бумажку, где мы это прочитали. И сказал, что у госпожи баронессы, т.е. у Вас поменялись планы. Вы на работу берете магов, причем из людей. И что нам тут делать нечего, Вы не придете. Ну мы все и ушли.

   Я мрачнела с каждым сказанным словом. Нехорошая ситуация. Кто–то от моего имени выступает против меня.

   – И много вас было?

   – Около ста полувампиров и вампиров. И это не считая детей.

   – Вы позволите проникнуть к Вам в память, чтобы я Вашими глазами увидела ту бумажку? – попросила я.

   Мич помялся, но кивнул. Для такой магии мне нужно было сосредоточиться, а плач ребенка, который исходился соплями и икал, меня отвлекал. Поэтому я просто передала машинку по воздуху. Мальчик счастливо схватил свою добычу и обнял ее, блаженно улыбаясь. Я чуть умилилась сцене и принялась за дело. Войти в разум было несложно, действие происходило недавно, Мич не сопротивлялся, зато я все увидела так, будто сама смотрела. Что могу сказать – бумага, на которой напечатан текст, т.е. графологическую экспертизу не повести. Печать моя. Вот только эта немагическая. А обыкновенная. Кто–то просто, зная, как выглядит моя печать, сделал такую же и использовал ее для дезинформации населения. Ушлый товарищ. Я вышла из сознания вампира. Внешний вид мне ни о чем не сказал – видела я его впервые, но запомнила. Жаль, что через воспоминания немага нельзя просмотреть ауру. И медальона не было видно. Так что, если вдруг не встречу его на дороге, то не узнаю, кто он. Или если не выйду на заказчика. Хотя тут можно поковырять с другой стороны.

   – Спасибо, Мич. Я все увидела.

   – Так что, это все неправда? Что он сказал нам? – понял он.

   – Нет. – покачала я головой. – Я ждала вас. Мои фрейлины, – обвела я девушек рукой, – должны были встретить вас и заключить магический договор о работе.

   – Т.е. нам повезло, что Элит забыл свою игрушку? – подала вампиресса голос.

   – Да. – улыбнулась я. – И жаль, что все ушли. Теперь придется снова ждать, пока желающие работать появятся. И это грустно. – поджала я губы.

   – Может, и не придется. – вновь Мич подал голос. – Мы, в семье которых есть полувампиры, держимся вместе и поддерживаем связь друг с другом как можем. У нас есть сообщество. Небольшое, но все же. И мы все вместе наскребли денег на магический артефакт, который позволяет передать сообщение.

   И с этими словами Мич вынул какой–то кругляш, напоминающий медяк, укусил себя за палец и капнул кровью. Та впиталась без остатка, и после этого Мич коротко что–то прошептал.

   – Если Вы подождете, они скоро вернутся. – оповестил он нас.

   – Насколько скоро? – осведомилась я.

   – Час–два. – пожал он плечами. – Это мы из–за Элита далеко не ушли.

   Я подошла к мальчику и села подле него на корточки.

   – Я должна поблагодарить тебя, малыш. – ласково произнесла я. – Не забудь ты свою любимую игрушку, я бы не встретила твоих папу и маму, и они бы так и остались без работы.

   – Правда? – глазки мальчика округлились.

   – Честное вампирское! – сказала я.

   – Тогда я тоже рад. Хотя я очень не люблю оставаться без Вазика.

   – Вазик – так зовут твою машинку? – поинтересовалась я.

   – Да. – кивнул мальчик. – Я катаю на ней всех–всех остальных. Им нравится.

   – А где твоя машинка живет?

   – Со мной в комнате.

   – А спит?

   – Тоже со мной.

   – А ты знаешь, что у машинки бывает своя комната?

   – Да? – удивился мальчик.

   – Да. – подтвердила я. – И называется она гараж. Машинка туда заезжает после трудового дня и спит.

   Мальчик посмотрел на маму.

   – Мам, а ты подаришь мне гараж? На новый год? Пожалуйста!

   – Мы поговорим об этом ближе к зиме, элит. – щеки женщины покраснели, и она старалась на меня не смотреть.

   У меня сердце пропустило удар. Это как же надо жить, чтобы на машинку надо было копить!? А ведь она не так чтобы много стоит…

   – Элит, а можно я тебе сделаю подарок? – спросила я.

   – Вы? – удивился он. – Но у меня уже был день рождения.

   – Во–первых, подарки не обязательно должны быть приурочены к какому–то празднику. Но я должна тебе подарок за твоих родителей.

   – Да? – удивился он и перевел взгляд на маму. – Можно?

   Та кивнула и еще больше покраснела. Я встала, сделала шаг назад и начала творить красивую магию. Ребенку всегда надо, чтобы действо искрилось и переливалось красками, чтобы были звездочки и салют. А я люблю спецэффекты. Поэтому от нехитрых пассов воздух вокруг завибрировал, затрещал, а вокруг моих кистей создалось блестящее марево. Пальцы шевелились, и в руках у меня образовалось нечто. Неясная тень, которая принимала очертания гаража. Плоский параллелепипед, куда можно поставить две машинки. Но прелесть в том, что и сверху, и снизу, и сбоку можно добавить боксов. Конструкторы… Конечно, откуда вампиру из другого мира знать, как выглядит гараж? Но он детским чутьем почувствовал, что это – оно. И глазки его зажглись от счастья! Он не мог стоять на месте и подпрыгивал от нетерпения, хлопая в ладоши. Мальчик не мог ждать, пока волшебство кончится.

   Действие завершилось за какую–то минуту. Но я уверена, что эту минуту он будет помнить очень долго!

   – Спасибо тебе, Элит. – я протянула мальчику гараж, и он тут же начал играть с ним. На родителей я не смотрела, чтобы не смущать их слезы радости. Родительское сердце плачет радостью, когда ребенок счастливо смеется.

   Пока мы ожидали возвращения полувампиров, с ребенком поиграли все мои фрейлины. Конечно, тут надо уточнить, что все верные мне – т.е. сестры боевой четверки Сейрега. Эвилия сидела в углу, а проповедные речи Ниараны малыш не желал слушать. Я же разговаривала с Мичем и Ани. Те мне рассказали историю своей любви и последующей жизни, о страхах и тяготах, общении с кланом Мича, проблемах работы, денег и всего, что с этим связано. Я внимательно слушала, хотя все эти истории похожи как капли воды, кому–то тут полегче, кому–то там. Я им рассказала о грядущем проекте, о том, что их ждет и что это будет, показала на карте и обрисовала перспективы, а также сообщила, что курировать это будет одна из моих фрейлин, т.к. я учусь в Стевории. Но уверила, что не брошу и всегда буду в курсе происходящего и произошедшего сегодня более не допущу. Это немного успокоило семью, и они уже с меньшей опаской готовились к будущей жизни.

   Постепенно начали приходить ушедшие семьи, и каждой я или мои фрейлины и даже Мич с Ани вкратце рассказывали о будущем городе. Элит же хвастался новым друзьям гаражом, лично подаренным мной, а также он бурно рассказывал о виденном волшебстве.

   Тут же заключались магические контракты, и полувампиры переносились моими помощницами по указанному адресу. Там их встречали маги, провожали в места временного проживания, и народ включался в работу по скорейшему обустройства места жительства. Суровенько, но чем скорее все начнут приносить себе же пользу, тем быстрее они начнут жить по–человечески. К ночи мы разобрались со всеми и отбыли обратно в замок. Официально я пожелала своим дамам спокойной ночи, а вот сестричкам кинула сообщение, чтобы через час были у меня. За это время я отдохнула и успела немного подумать об ответственном за диверсию. О том, что я собираю полувампиров, знали многие, от фрейлин до короля. Бумагу о неразглашении информации никто не подписывал, да и не скажу, что это был секрет, просто для них это в первую очередь интересно. А так, всем желающим открыты двери. А вот о месте и времени, по идее, не должен был знать никто – ведь Сейрег сам передавал кому–то на телефон новые данные. Когда я с ним это обсудила, он призадумался и обещал потрясти свой канал, чтобы выяснить, где произошла утечка. Конечно, я могла бы слепо обвинить Фаго или королеву – ведь они мои противники, но разве это повод? Они первые будут бить себя пяткой в грудь, что заботятся о своих гражданах. Нужны доказательства, кто бы это ни был. А просто пересуды устраивать пока не хотелось – не мой это дом, чтобы вести подковерные игры.

   Неофициальное расследование никаких результатов не принесло. Поскольку официально полувампиры были гражданами Вампиреи, и гонений на них никто не устраивал, то и информация о местах их дислокаций и встреч не являлась шпионской. Да, не афишировалась, но и не скрывалась. И из–за этого колебания ничего толком установить нельзя. Один сказал, другой повторил, третий услышал, когда шел мимо, у четвертого друг нуждается в такой помощи…ну и понеслась. А поскольку с деньгами у полувампиров плохо, то и телефон для связи они купить себе не могут. Уж не говоря о том, что это проблема – регулярные поставки хоть и были, но вот в свободной продаже моей продукции не было. И это было меня непонятно, на что Сейрег, который и занимался этим вопросом, напомнил мне, что вообще–то он сам учится в той же самой Стевории, к тому же периодически вытаскивает меня из разных передряг. Тут я капитулировала и вновь вернулась к вопросу о делегировании своих полномочий. Список прямо–таки рос как на дрожжах. Когда мои фрейлины тишком вошли к нам, то быстренько расселись на предложенные кресла, и я начала говорить.

   – Леди, я вас позвала, чтобы тайно проинформировать вас о ваших обязанностях. События сегодняшнего дня вынуждают меня к скорейшему решению этого вопроса. Вы – мои фрейлины, мои доверенные лица. Вы приносили мне клятву верности, ваши родные служат короне и наследнику трона, так что у меня есть все основания вам доверять. Я не могу положиться на Эвилию и Ниарану, несмотря на то, что они тоже приносили мне клятву. Предать можно по–разному: знать о нападении, но не предупредить о нем – это тоже вид предательства. А уж при разговоре с умным намекнуть на что–то, что он сможет потом узнать на стороне и сделать выводы – тем более. И Фаго, и Тесса точно смогут правильно поговорить со своими доверенными, на вас у них давления меньше. Я не говорю, что и вам доверяю безоговорочно, но предупреждаю – за предательство наказание будет суровым. Я не пугаю, просто предупреждаю. И очень надеюсь, что вы не подведете.

   Девушки как одна склонили голову и приложили руку ко лбу, что означало подчинение. Я немного расслабилась и продолжила.

   – Поскольку пока большую часть времени я буду проводить в Стевории, то мои дела не должны буксовать из–за моего отсутствия. Вы будете моими глазами, ушами, руками и ногами. У каждой из вас будут соответствующие полномочия и обязанности. Каждая из вас будет курировать мои проекты и отчитываться. Сегодня вы все принимали участие в таком, и похожее будете выполнять впредь. Разговаривать, слушать, выяснять, разрулировать проблемы, регулировать конфликты и прочее. У вас нет магии, но у вас есть власть, вы – мой голос в мое отсутствие. Поэтому, когда не слушаются вас – не слушаются меня, нападают на вас – нападают на меня. Это понятно? – девушки кивнули, даже хохотушки близняшки поражали своей серьезностью. – У каждой из вас будет соответствующий магический знак, который нельзя будет подделать, я об этом позабочусь. За лето я введу вас в курс дела, вы будете учиться, а потом самостоятельно работать. Тихих семейных вечеров за бокалом крови с вышиванием, чтением и неспешной болтовней о мире во всем мире у нас не будет – об этом вам стоит знать заранее. – девушки вновь кивнули и, по моему мнению, даже удовлетворились – в гуще событий быть всегда интересней. – Итак, на сегодняшний день у меня в работе несколько проектов. Первый – добыча нефти и все, что с этим связано: сама добыча, складирование, обработка, переработка, производство и сбыт, а также рабочие и оборудование. Далее – экспорт всей моей продукции на территорию Вампиреи – количество, качество, доставка, продажа, реклама, маркетинг – потом объясню, что это за зверь. И опять–таки работники. Третье – образование. Мне нужно в подробностях знать, как тут дела обстоят со знаниями, на практике. Теорию я и так знаю. Пятое – досуг, т.е. культурное развитие. Чем народ живет вне трудового дня. Будем заниматься гастролями и концертами творческой интеллигенции Стевории и Вампиреи. Культурный обмен и все такое. Это, что называется, внешние проекты. И еще есть внутренние – поскольку я не могу доверять ни Эвилии, ни Ниаране, за ними придется негласно следить. Конечно, они тоже будут вовлечены во все вышеобозначенное, но бдительное око тоже не помешает. Как видите, задач много, и все они непростые, у каждой будет по нескольку проектов, и все вы будете пересекаться друг с другом. Скажем, к примеру, Виолина, Исиайа и Йесиния будут заниматься нефтью, Леония, Диатара и Женея будут заниматься экспортом, Исиайа и Леония озаботятся образованием, Виолина, Женея и Нерея досугом, Диатара будет смотреть за Эвилией, а Йесиния за Ниараной. Повторюсь, это я условно назвала кто чем будет заниматься. За лето вы все поймете, о чем будет речь и выберете для себя интересное. Требование будет лишь одно – у каждой должна быть и экономическая и гуманитарная сфера. Уверена, Эвилия и Ниарана сами собой рассосутся за ненадобностью. Но, к сожалению, не завтра и не через месяц. А жаль. – я тяжело вздохнула. – Итак, все понятно, леди?

   – Да, госпожа баронесса. – последовал нестройный ответ.

   – В таком случае, сейчас всем спокойной ночи, держим связь и ухо востро.

   Девушки красиво встали со стульев, сделали реверанс и покинули комнату.

   – Ты их не пересекала. – отмер принц, до этого лишь сидевший фоном.

   – В смысле? – потянулась я и выгнулась кошкой – устала и хотела спать.

   – Ты могла бы дать одной паре или тройке одни и те же сферы. – пояснил он.

   – Да вот еще. – фыркнула я. – Во–первых, пусть учатся работать с разными партнерами, а во–вторых, пусть следят друг за другом. На всякий случай. К тому же, у каждого проекта должны быть разные характеры. Это разное мышление, разные глаза, разное видение проблемы. Это, конечно, создает трудности при принятии решения, но и оно же помогает найти правильный исход.

   – Как всегда поражаешь своим подходом. – встал вампир и близко подошел ко мне. Я обвила руками его за шею.

   – У нас еще есть время до утреннего подъема? – мурлыкнула я.

   – Поскольку я принц, то сколько угодно. – шепнул он.

   – Везучая я. – выдохнула я, закрывая глаза и отдаваясь волшебству близости с любимым.

Глава 5. Интриги вампирского двора

   Как я и предполагала, найти диверсионщика не удалось. Внешне же все выглядело замечательно – все как будто бы искренне радовались, что население страны не убывает, а наоборот живет в открытую. Город рос как на дрожжах – там очень быстро возводились все необходимые здания, появлялись вампиры, согласные на тамошние условия проживания. Цезий регулировал направление магопотоков, присоединяя новые город к уже имеющимся, и мои друзья ему помогали. Каждому нашлось свое применение, хотя гном по большей части пропадал в штольнях. Эля тоже моталась между вампирами города и шахтерами, т.к. ее целительские услуги были нарасхват. Но за три недели беготни мы возвели все необходимые здания, населили их и объявили о вакантных должностях. Мои фрейлины начинали обучаться кадровому делу. Эвилия воротила нос от всего происходящего, но ее зоркий глаз все подмечал. Я была не против и даже иногда подкидывала ей информацию, которую мне нужно было, чтобы она донесла до королевы – молчаливое противостояние меня раздражало. Я бы с радостью, может, по душам и поговорила с Тессой, но она пока явно не была готова к спокойному разговору. Да и я не знала, что сказать. Что мне не нужна корона, а только сам ее сын? Так она мне не поверит. А задай она вопрос, смогу ли я от него отказаться, получит положительный ответ, и мои мотивы ее занимать не будут – главное, что я отстану от ее сыночка. А соврать у меня язык не повернется – потому что такими вещами я считаю не шутят. Одно дело – блефовать количеством потребляемой мною крови, а чувства – это совсем другое.

   Вот с такими натянутыми улыбками мы с королевой иногда перебрасывались фразами за столом. Другое дело Фаго. Этого товарища я опасалась, т.к. не знала, на что именно он способен и на что пойдет. Его племянница мне мешалась под ногами, потому что ни к какому делу ее нельзя было пристроить, поэтому я велела ей заняться религиозной частью жизни населения. От Сейрега я знала, что вампиры вполне посещают святые обители, где молятся Праотцам. И в одну из таких он даже меня сводил – ночью перенес в главный храм Сафиты. Это было очень большое каменное сводчатое помещение, разделенное широким проходом на две части – мужскую и женскую. Практически от самых дверей стояли ряды, на которых молящиеся сидели. Это мне напомнило наши католические костелы. У дальней стены стояли скульптуры, опять же, мужская и женская. Без расового или полового признака – просто образ тела. Мужскую от женской можно было отличить лишь по мягкости очертаний и длине волос. Я в очередной раз убедилась, что для истинной веры атрибуты не нужны. Лишь ты и твои молитвы. Освещалось помещение магическими светильниками. Простые окна, никаких икон, гобеленов или еще чего–нибудь, прославляющего божественные деяния. Пришел, помолился, ушел. Причем для удобства прихожан выход из обители был сбоку. Ходили тут тихо, чтобы не мешать окружающим, т.к. гул шагов превосходно отражался от каменных стен и пола.

   Ниаране с ее воспитанием отсутствие даже часовенки явно мешало жить. А со статуэткой явно не будешь ходишь везде – на нее и так косо смотрели, и она не могла не видеть этого. Ее это смущало. Так что с девчушкой пришлось поговорить.

   – Ниарана, ты так бледна и несчастна. Это неправильно.

   – Это не так, госпожа баронесса. – смутилась она.

   – Так. И не надо лгать. Скромность и добродетель девушке, безусловно, к лицу, но вранье не одобряет никакая религия.

   – Это так. – согласилась она.

   – Пожив в этом мире, я поняла, что людям не всегда хватает духовной пищи. И это касается как людей, так и вампиров. Тебе так не кажется?

   – Вы правы, госпожа баронесса. – кивнула девушка.

   – Я вижу, что ты часто молишься за здравие и благополучие, и это похвально. Я ценю такой подход. И у меня возникла идея – почему бы в новом городе не возвести небольшое святое место, куда вампиры могли бы ходить помолиться, воззвать к Праматери и Праотцу?

   – Это было бы великолепно… – неуверенно произнесла она.

   – А ты знаешь, как должно быть внутри? Чтобы все было правильно и удобно?

   – Конечно! – впервые посмотрела она мне в глаза.

   – В таком случае я поручаю тебе это дело.

   – Мне? Какое? – округлила она глаза от непонимания и неверия.

   – Строительства соответствующего места. – снисходительно улыбнулась я. – У нас есть место, вполне подходящее для строительства хотя бы часовенки. Я покажу его тебе, и ты сама решишь, что здесь будет лучше стоять.

   – Я? – не поверила она.

   – А кому еще я могу доверить этот проект? Среди нас ты одна настолько просвещенная в этом вопросе. Все остальные – обычные мирские вампиры. Нет, дорогая, только тебе, знающей все детали, я могу поручить столь важное дело.

   – Я…польщена, госпожа баронесса. – задрожали губы девушки.

   – Ну–ну, не надо так переживать. Я в тебя верю, у тебя все получится! – и для верности я поцеловала девушку.

   После этого я отвела Ниарану на подходящее для строительства место, свела ее с магами, которые будут с ней работать и объяснила задачу. Маги, услышав мое пожелание, с некоторым удивлением и неверием воззрились на меня. На что я улыбнулась и сказала, что всем нам иногда необходимо место для общения со святыми. Те лишь поклонились и впряглись в новое строительство. А я слегка успокоилась – девушка пристроена, вампиры видят, что я думаю о разных сторонах жизни, а значит не такая уж далекая от них. Я же решила, что будет правильно, если мы с Сейрегом откроем потом этот храм. Пусть все видят, что мы одно целое.

   На открытие же пришли не только король с королевой, но и главный архиепископ, чему я сильно удивилась – за все эти годы ни разу я не разговаривала с человеком, исполняющим подобные обязанности. Крестины наследника не в счет – ибо больше этого попа я не встречала во дворце.

   Архиепископа звали Диалур. Невысокий брюнет, с никакими красными глазами. Вообще не придворная личность. Он молча стоял и взирал на действо. Сейрег произнес речь, Магнус. Мы с Тессой аплодировали, стоящие рядом кавалеры и дамы тоже не отставали, Ниарана смущалась, а этот бирюк был молчилив аки тень отца Гамлета. На мой вопрос, почему он не освятит место, он ответил, что не к лицу ему мирские забавы. Когда перерезали символическую ленточку, он вышел вперед, приложил обе руки к груди, низко поклонился и опять ушел в тень. Жизнь в новом городе начиналась полноценной, со своими заботами. Но, главное, что все были при деле, даже Ниарана, которая много времени проводила в этом месте. Фаго недовольно поджимал губы, практически заставляя племянницу бывать при дворе. Девочка беспрекословно слушалась, однако ей это было в тягость. Королева же и со своей стороны пыталась втянуть малышку в придворные интриги. И девушка не могла ей отказать.

   – Дорогая, Вам нравится проводить время в замке?

   – Да, Ваше Величество. – покорно кивала Ниарана головой.

   – А что Вам больше нравится? У нас очень много разных развлечений. – не отставала женщина.

   – Больше всего мне по душе библиотека. – робко ответила вампиресса.

   – Как это похвально! – восхитилась Тесса. – Как правильно воспитана эта юная леди! Что–то я не припомню, чтобы кто–то из окружения поколения моего сына проводил там много времени. Молодежь сейчас совсем обленилась.

   – Зачем ходить в библиотеку, если есть лакеи, которые принесут необходимую книгу? – пожал плечами Сейрег. – Хотя лично мне заклинания приятнее.

   – А я читаю в электронном виде. – поддакнула я. – Не люблю бумажные книги.

   – Таковы традиции. – ответила королева.

   – Я за прогресс и работу нуждающимся. – пожала я плечами, разрезая кусок мяса, истекающий кровью. Королева поджала губы и осторожно пнула мужа в локоть.

   – Леди Ниарана, – вступил он в разговор, – А какова, по Вашему, роль жены наследника престола?

   Королева поперхнулась от такого вопроса, Сейрег выгнул бровь, а я с интересом посмотрела на герцогиню. Та, по своему обыкновению, покраснела. Я этому уже перестала удивляться, хотя иногда раздражала эта невинность.

   – Родить следующего наследника. – тихо ответила она.

   – И все? – спросил король.

   – Предначертание женщины рожать. Так повелела Праматерь. – молвила девушка, прикладывая руку к груди.

   – А как же помощь в делах государственных? – не удержалась я.

   – Не женское дело лезть в дела мужчин. – покачала герцогиня головой. Я лишь вздохнула.

   – Но, бывает, что мужу нужен совет. – как будто подсказывала королева. – Как бы Вы поступили в таком случае?

   – Я бы с радостью выслушала мужа. Зачастую необходимо просто выговориться, чтобы снизошло озарение. В рассуждениях. В этом и состояла бы моя помощь.

   – Правильная жена всегда будет опорой мужу. – подал Фаго голос.

   – Конечно. – кивнула я. – Именно поэтому Ее Величество регулярно обсуждает вопрос поставки тканей на нужды дам Вампиреи.

   – И регулярно очень громкие эти обсуждения. – вставил Сейрег шпильку.

   – Ибо в спорах рождается истина. – улыбнулась я. Королева закипала, крепко сжимая вилку в руках.

   – Да, помню, при последнем обсуждении выяснилось, что качество поставляемых тканей хромает. – не отстал король.

   – Мятое платье некрасиво выглядит. – согласилась я. – В складки не уберешь. Мои производители учитывают этот факт при производстве.

   – Ваши мастерские иногда поражают. – подал Магнус голос.

   – Я буду стараться, чтобы это было всегда, Ваше Величество. – склонила я голову.

   – Женщины всегда поражают. – неприязненный оттенок вложил герцог.

   – Это лишь потому, что многие мужчины не умеют думать одновременно о нескольких вещах. – парировала я.

   – Вы о ком–то конкретном говорите? – похолодел тон Фаго.

   – Что Вы! – сделала я невинные глаза. – Истинно правда просвещенной науки – в моем мире было давно доказано, что у мужчины половины мозга работают попеременно.

   – Значит, плодотворнее, чем у женщины. – перебил меня Фаго. – И результат лучше.

   – Оно и видно. – стрельнула я глазами в Ниарану. – Грешно издеваться над убогими.

   – Пояснитесь, госпожа баронесса! – потребовал Советник.

   – По–моему я ясно выразилась, что унижать женщину недостойно истинно мужского воспитания, разве нет? – расширила я глаза.

   – Конечно, милая. – поцеловал Сейрег мою кисть. – Лично я тебя понял именно так. И мой отец тоже, не так ли? – посмотрел вампир в сторону.

   – Разумеется. – серьезно ответил король, но его глаза лучились смехом. – И думаю, этот разговор стоит прекратить, ибо наши дамы могу обидеться, и тогда некому будет скрашивать наши часы.

   Мы все склонили головы. Слава богу, что пикировка прекратилась, а то с Фаго бы сталось мне какую–нибудь гадость сказать или сделать. А так, мы обошлись лишь обменом колкостями.

Глава 6. Старые знакомые

   Все это время, что у нас официально называлось практикой, в Стевории я появлялась раза два–три в неделю, и то локально, почти неофициально. И вот в один из таких визитов, моя секретарша, передавая мне отчеты, сообщила интересную новость.

   – Вас темная эльфийка спрашивала.

   – Когда? – удивилась я.

   – Сегодня утром.

   – И что сказала?

   – Просто просила передать, что она ищет встречи с Вами.

   – Интересно. – задумалась я. – А она не сказала, где мне ее найти?

   – Нет.

   – Ясно, спасибо Алли. Как твой жених? Уже определились с датой?

   – Пока нет. – вздохнула она.

   – Что его на этот раз устанавливает? Домик у вас уже есть. Помнится, темноэльфийский принц тебя неплохо проспонсировал…

   – Да. – поджала губы девушка.

   – И что? Твоего парня коробит, что не он деньги заработал на ваше гнездышко?

   – Что–то вроде того… – помялась Алли.

   – Ясно. – я недовольно вздохнула. – Будут проблемы, не держи в себе. Помогу.

   – Спасибо, госпожа баронесса. – подняла девушка на меня глаза. Я улыбнулась и исчезла.

   Появилась я в ставке у Шома. Бармен, он же «связной», вечно протирающий или стол, или бокалы, тут же пошел докладывать обо мне начальству. Через минуту он вышел и открыл мне дверь позади себя, и я прошла внутрь. По коридору я прошла вниз по лестнице, где в отдельном большом помещении сидел за широким столом Шом. Хоть он и имел легальное положение, но старые привычки быстро уйти, заметая следы, никуда не делись. В принципе, это было правильно. Не удивлюсь, если у него есть рычаг, отодвигающий пол, под которым он складирует трупы. Или держит какого–нибудь крокодила, который съедает неугодного…

   – Полина, добрый день! – встал Шом из–за стола. – Какими судьбами?

   – Слухами земля полнится, а Вы известный коллекционер. – улыбнулась я.

   – И какой именно Вас заинтересовал?

   – О темной эльфийке.

   – Да, изысканный слушок. – улыбнулся товарищ в бороду.

   – Перспективный или уже нет?

   – С Вашими талантами, госпожа баронесса… – покачал он головой.

   – Ну, мертвого даже я не подниму.

   – Зачем же так жестоко с гостями? – поднял бывший уголовник брови. – Мы им всегда рады. Приютим, обласкаем.

   – Подберем, обберем… – продолжила я цепочку.

   – Все в рамках приличий. – сложил мужчина руки на столе.

   – Хорошо. – кивнула я головой. – Не подскажете, как пересечься с барышней? Какими тропами пройти?

   – Ясул Вас проводит. – сказал Шом, набирая что–то на телефоне.

   – Благодарю. С Вами всегда приятно иметь дело. – Шом внимательно посмотрел на меня. – Ваш помощник сопроводит меня в банк? Надо зайти ненадолго. Оплатить один срочный личный счет.

   – Он будет Вашим верным слугой на сегодня. – кивнул мафиози.

   – Поцелуйте Юльмину от меня и наследника. На днях загляну к ним с гостинцами.

   – Премного благодарен. – поклонился он, и его глаза заблестели теплом семейного очага.

   Неприметный юркий товарищ действительно сопроводил меня сначала в банк, где я перевела Шому деньги за услугу, а заодно поинтересовалась у Ромиса делами, а потом уже мы добрались до места обитания девушки. Как я и предполагала, в банк она не наведывалась. Значит, точно неофициально и даже тайно пожаловала к нам в столицу. Интересная складывается ситуация…

   Темная эльфийка обитала в неприметной гостинице неброского типа. Средненькие условия, все по старинке, однако чисто и прибрано. Не притон. Ясул повел меня к задней двери и постучался незамысловато. Почти сразу открыл молодая девушка, которая мило покраснела при виде моего провожатого.

   – Мы к хозяину. – бросил он нарочито высокомерно.

   – Конечно, я провожу. – мяукнула девчушка и пропустила нас.

   Я с интересом посмотрела на нее: маленький аккуратный рот, вздернутый носик, несколько веснушек, косичка жиденькая из темных прямых волос. На вид лет четырнадцать, простенькая, но милая. Если она не ленивая, а он заботливый, то пара будет неплохая.

   Девушка прошмыгнула мимо нас и подвела к какой–то стенке. Там она поскребла пальчиками, и через полминуты дверь приотворилась. Открыл нам дядька в саленном фартуке поверх латаных штанов и такой же рубахи. В руках он держал пустую бутылку. Оглядев нас, он кивнул Ясулу.

   – Она у себя. – только и сказал он, кинув стеклотару вдаль и тут же закрыл дверь.

   Вот так, если кто и спросит, то хозяин просто выбросил мусор. И никто не знает, что были посетители. Ясул повернулся и пошел обратно, девчушка поплелась сзади к двери. Там она остановилась и начала теребить передничек. Мой провожатый сделал вид, что пропускает меня вперед, а сам быстро сунул девушке конфет в карман и дернул за нос. Та хихикнула и растворилась в темноте.

   – За мной подарок на свадьбу. – негромко произнесла я.

   – Он не отдает Фаню за меня. – засопел Ясул. – Говорит, что я темные делишки проворачиваю, а его дочурка достойна большего.

   – Поверенный в делах уже не партия дочери какого–то кабацкого пройдохи? – вздернула я бровь.

   Ясул ничего не ответил, а просто указал мне на дверь.

   – Здесь она живет. – только и сказал он и растворился в темноте коридора.

   Я постучалась в дверь, когда убедилась, что вокруг никого. По ту сторону послышалось легкое шуршание, а затем появилась щелка, за которой я увидела глаз Анниэллы. Дверь открылась до конца, пропуская меня внутрь. Я быстро вошла и закрыла дверь. Леди стояла у стены и ждала. Я прошла в комнату и села на стул.

   – Добрый день, леди Анниэлла, – поздоровалась я. – Вы хотели меня видеть?

   – Да, я искала с Вами встречи. – поборов гордость, произнесла девушка.

   – И в чем причина?

   – Мне нелегко было решиться на этот шаг, однако, боюсь, у меня нет выхода. Никогда не думала, что попаду в такое положение, что темная графиня будет просить помощи у человеческой баронессы. – хмыкнула она невесело.

   – И в чем я могу Вам помочь?

   – Мне необходимо связаться с Меламииэлем. – выдохнула она. – Если это невозможно по разным причинам, то я бы хотела устроиться к Вам на работу. Я слышала от многих, что Вы помогаете нуждающимся.

   – А Вы нуждаетесь? – склонила я голову на бок. – Вы же не последняя леди у себя в королевстве, графиня, состоите в свите двора – иначе Вы бы просто не появились в Авере.

   – Это так. – кивнула она. – Но пару недель назад я узнала, что беременна. У нас это считается позором, если беременность вне брака. Поэтому я вынуждена была бежать. Мои подруги помогли мне и со средствами в том числе, что–то я имею сама, разумеется, но одной мне не справится. Работая у Вас, я смогу получать медицинскую помощь и впоследствии обеспечить себя и своего малыша.

   – И Вы не думали об аборте? – спросила я.

   – Я допустила глупость. – холодно отозвалась девушка. – Но избавляться не стану от ребенка.

   – Хорошо. – улыбнулась я. – Я должна была это спросить, не обижайтесь. Могу я спросить, какие Ваши планы? Допустим, я смогу Вас связать с тем эльфом, но если он откажется?

   – Любой целитель докажет, что это его ребенок, и если он дорожит своим местом, именем и репутацией, он не сможет отвертеться.

   – А если он попробует Вас убить?

   – Потому что мешаю жениться на принцессе Валирэль? – спросила девушка. Я хмыкнула одобрительно – все узнала, молодец. – Не сможет. Я защищаться умею. Все–таки, я темная эльфийка. И люблю придворную жизнь.

   – Интересно. – протянула я, прикидывая новую вводную. – Давайте поступим так. Пока Вы поживете тут, тайно, как и предполагается. Я же обсужу Ваше положение с некоторыми высокопоставленными личностями и чуть позже сообщу о нашем решении и Вашей дальнейшей жизни.

   – Хорошо. – кивнула она.

   – В таком случае, до свидания, леди. – встала я.

   – Госпожа баронесса! – окликнула она. – Вы ведь не оставите меня? – ее глаза были полны искренней тревоги, перемежающейся с отчаянием.

   – Ни в коем случае, даже если бы Вы не участвовали в моей интриге. – чуть улыбнулась я.

   – Валирэль будет хорошей королевой. – грустно заключила девушка.

   Я вздернула бровь, ожидая продолжения ценной мысли.

   – Вэриэтт где–то достал фотографию принцессы. А еще они с королем и своими советниками перерывают архивы и перечитывают ранее заключенные договоры и разные прецеденты.

   Я лишь согласно покивала головой и вышла из комнаты. Что сказать – лес рубят, щепки летят. Королевой стать не так просто как кажется. С этой мыслью я перенеслась во дворец Руана.

   Обнаружить венценосную особу труда не составило – он орал. Так громко, что было слышно из противоположного конца коридора.

   – Еще раз попадешься мне на глаза, спалю к Праотцам! – во гневе прокричал он.

Конец ознакомительного фрагмента.

   Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

   Прочитайте эту книгу целиком, на ЛитРес.

   Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.


Понравился отрывок?